Di Weekend REPORTAGE

Kemiprofessorn om sitt dödliga favoritgift

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Gift

Axel Öberg

I tillräckligt stor dos är allting giftigt. Men gifter som arsenik och stryknin leder inte bara till död och lidande, utan har även gett liv. Kemiprofessorn och författaren Olle Matsson leder vägen genom gifternas historia.
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

På 1960-talet experimenterade Olle Matsson med sin kemilåda hemma i Värmland. Av sin elva år äldre bror fick han boken Farligt att förtära av Matts Bergmark. Berättelserna om stridsgaser och arsenik, kopplade till både historia och kulturhistoria, ­fascinerade honom. I samma veva läste han Mästerdetektiven Blomkvist lever farligt av Astrid Lindgren, där huvudpersonerna genomför ett ­arsenikprov för att påvisa att en chokladkaka är förgiftad. Då väcktes intresset på allvar.

I dag är Olle Matsson professor i kemi vid ­Uppsala universitet, och han har nyligen gett ut sin andra bok om gifter, Allt är gift – om död­liga ämnen och deras roll i historien.

I hans arbetsrum i Uppsala står en polarimeter från sent 1800-tal, tillsammans med flera andra gift­relaterade artefakter. I en skrivbordslåda förvarar han en liten bricka med ­polonium, som dock inte är radioaktivt längre.

Vilken författare har lyckats med det snyggaste giftmordet?

”Dorothy Sayers i Handling­arna i målet. Det håller inte riktigt i dag, men med tanke på att den skrevs 1930 är det väldigt klyftigt. En svampexpert dör i svampförgiftning, av giftet muskarin, men med hjälp av en polarimeter går det att bevisa att muscarinet är syntetiskt, det vill säga tillverkat och tillsatt av någon annan.”

FAKTA
Fakta om gifter

Den livsfarliga fisken

Den japanska blåsfisken, fugu, bär på ett av naturens starkaste gifter – tetrodotoxin, TTX. Trots detta har rätten serverats i Japan i hundratals år. Fram till 1958 dog hundratals av fugu-förgiftning varje år, men sedan dess har Japan inför krav på att endast licensierade kockar får tillaga och servera den. Endast en tredjedel av de kockar som utbildas får sitt diplom.

Arsenik i tapeterna

Arsenik användes under 1800-talet för att tillverka gröna färger, genom att låta det reagera med ­koppar. Många av färgerna användes i klännings­tyger, men framför allt på de färgglada och stormönstrade tapeter som blev populära under den viktorianska eran. Den framträdande brittiske formgivaren William Morris skapade flera fantastiska ­tapeter, men avvisade läkarnas varningar om arsenik och kallade det ”stolligheter” och ”häxfeber”. Att han både var delägare i en koppargruva och satt i ledningen för en av världens största producenter av arsenik kan möjligtvis ha påverkat hans omdöme.

200

miljoner människor har ohälsosamt mycket arsenik i sitt dricksvatten än i dag. Störst är pro­blemet i Bangladesh.

Giftblanderskorna

Ett påfallande stort antal kvinnor har genom ­tiderna använt arsenik och andra gifter för att ta sina äkta makar av daga. Att män mördar sina ­hustrur är betydligt vanligare, och de mördar oftast med våld. Men när det kommer till att använda gift som metod är kvinnor överrepresenterade. I Rom fanns under 1600-talet välkända giftblanderskor som sålde ­arsenikblandningar till sina medsystrar. Ett exempel är ­Giulia Toffana, vars produkt Aqua Toffana bidrog till åtminstone 600 mord på män.

Döden i grytan

Uttrycket förknippas ofta med svamp, men härstammar egentligen från Andra Kungaboken i Gamla Testamentet, där profetlärjungarna serveras en gryta gjord på något gurkliknande. Ingrediensen är kolokvint, en vattenmelonliknande frukt med mycket besk smak, och som så sent som 1946 ­användes som laxermedel.

Förintelsen

Det största giftmordet i historien är det som ­nazisterna genomförde under andra världskriget. Som mest avrättades 2 000 människor i timmen i gaskammaren i Auschwitz-Birkenau med hjälp av insektsmedlet Zyklon B, som bildar cyanidgas. Fler människor har dött av cyanid än av något annat gift.

Livsfarlig avlusning

”Ni har icke piskat sängkläderna och gjort rent som jag sagt.” Den 16 september 1920 hittas diktaren Dan ­Andersson och ytter­ligare en person döda i sina respektive rum på Hotell Hellman i Stockholm. Deras rum hade två dagar tidigare gasats mot vägglöss av Robert ­Hedlund, som drev avlusningsfirman Cyan. Enligt förundersökningsrapporten skyller ­Hedlund på att hotellpersonalen inte har följt säkerhetsföreskrifterna med vädring. Dock visar det sig att cyanvätegas hade samlats i ett tomrum i väggen mellan rummen, och detta i samband med att madrasserna inte vädrats tillräckligt var förmodligen förklaringen till dödsfallen.

Den goda arseniken

Arsenik har många positiva egenskaper på sin meritlista. Den användes redan på antiken för att stärka metaller, behandla sår och motverka löss, skabb och hosta. I Kina har arsenik använts för att behandla malaria, och i dag används arsenik framgångsrikt som behandling mot den ovanliga ­cancerformen akut promyelocytisk leukemi. Från att ha varit den mest dödliga formen av akut ­leukemi är den nu den med bäst prognos

”Jag har tagit gift”

Slobodan Praljak, 72-årig före detta kroatisk general, ställer sig upp i rättssalen i Haag i november 2017, efter att ha befunnits skyldig till brott mot mänskligheten. Han tömmer en liten flaska kaliumcyanid i munnen, segnar ihop efter en stund och dödförklaras senare samma dag.

0,0000001 gram dödar

Botulinumtoxin är ett av de giftigaste ämnen som finns. Det krävs bara 0,0000001 gram för att döda en människa. Mindre än ett snapsglas skulle kunna döda hela Sveriges befolkning. Giftet uppträder till exempel i dåligt uppvärmda konserver, otillräckligt rökt fisk eller i sill där inte nog ättika använts i ­inläggningen. Det är också anledningen till att nitrit tillsätts i kött, för att förhindra att botulinumtoxin bildas. Samtidigt är botulinumtoxin A det verksamma ämnet i Botox, som genom injektioner i ansiktsmuskler används för att behandla rynkor.

Flugsvampen

Den röda flugsvampen är i själva verket inte så ­giftig som ryktet säger – den lömska vita flug­svampen innehåller tio gånger så mycket gift. ­Men den röda flugsvampen har med sitt säregna utseende blivit ett effektivt sätt att lära barn vad som kan vara farligt att smaka på.

VISA MER

Olle Matsson gillar även gifter för dess komp­lexa uppbyggnad, trots ett måttligt antal atomer. Som exempel tar han sitt favoritgift, stryknin, som är en förening av kol, väte, syre och kväve.

”Det dödar i liten dos, och man får exceptio­nella symtom. Kroppen hamnar i sprättbågeställning på grund av att musklerna i ryggen spänns, och man får det som kallas risus sardonicus, det stela leendet. Symptomen kommer i ­korta skov med vila emellan, och för varje skov blir kramperna värre. Episoderna triggas av sinnesintryck som ljus, ljud och rörelse, och medvetandet är helt ­intakt.”

Det låter fruktansvärt. Hur lång tid tar det att dö?

”Om dosen är dödlig ska det inte ta mer än ett par timmar. Det intressanta är att stryknin på sent 1800-tal och tidigt 1900-tal användes som upp­piggande medel vid demens. Jag är rätt säker på att det var samma mekanism – en överstimulering av sensoriska intryck – som var verksam.”

Kan rädda liv

I sin nya bok lyfter han fram gifternas positiva ­inflytande på vetenskapen och läkemedelsutvecklingen. Det som är dödligt i tillräcklig dos kan faktiskt i bland också kan rädda liv, i en annan dos. Till exempel behandlas vissa cancersjukdomar med arsenik, och råttgiftet waran har utvecklats till det blodförtunnande medlet warfarin.

Vilken är den vanligaste frågan du får om gifter?

Christina Knight är tillbaka – argare än någonsin

”Om det finns ett gift som ger symtom som ­skulle kunna vara en annan sjukdom, och som inte är påvisbart vid obduktion om man inte misstänker förgiftning.”

Finns det då?

”Nej, det tror jag inte. Men påvisbarheten vid obduktion minskar över tid, beroende på vilket gift det är. Och en del gifter går in i vår ämnes­omsättning och ger sådana restprodukter som skulle finnas ändå.”

Kalium är ett exempel på ett lurigt ämne som en del deckarförfattare har använt sig av för att skapa det perfekta giftmordet. Kaliumjoner behövs för nervsystemet och för att hjärtat ska slå, men vid för hög dos stannar hjärtat.

”Men vid död – oavsett orsak – frisätts kaliumjoner ur cellerna, så halten av kalium i kroppen går upp ändå. Så det är ett knepigt läge. Ska ­dosen vara dödlig måste det vara via injektion, och då gäller det att sätta sprutan på rätt ställe så att det inte blir något märke. Anusnära lär vara bra, har jag läst.”

Det händer att deckarförfattare hör av sig till Olle Matsson för att få hjälp med gifttips. Inger Frimansson är en författare som han har hjälpt med några av hennes böcker.

Boken Allt är gift har Olle Matsson skrivit även i folkbildningssyfte.

”Generellt kan folk för lite om kemi och naturvetenskap, och gift är ett bra sätt att berätta om ämnena eftersom det är spännande.”

Kultförfattare på bråkhumör

De senaste åren har det blivit allt vanligare med larmrapporter om farliga tillsatser i mat och material som plast. Olle Matsson är inte ett dugg bekymrad över dem.

”De verkligt farliga gifterna är faktiskt de naturliga gifterna. Människor dör akut av svamp och giftormar – på global basis väldigt många. Vi har stora problem med epidemier av svåra sjukdomar till följd av kassava som inte tillretts rätt på grund av vattenbrist. Vissa larm har varit helt korrekta, som när det gäller ämnen som har hamnat i leksaker och livsmedel på grund av fel i tillverkningsprocessen.

”Men att ris innehåller arsenik är ingen fara, förr var det till exempel arsenik i färger som användes i många sammanhang.”

Har du någon gång själv misstänkt att du blivit förgiftad?

”En gång när jag drack vatten ur en plastmugg som jag tagit ur hållaren på toaletten kände jag ett pulver i vattnet. Jag fick psykosomatiska påslag och hjärtklappning. Jag ryckte ut en ny mugg för att skölja ur munnen men upptäckte att det var likadant i den, så det måste ha varit något som kom från plasten själv. Det var väldigt otäckt.”