Di Weekend INTERVJUER

Techmiljardären dyker upp

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Henrik Persson Ekdal har en historia som simmare på högsta nivå. ”Jag siktade på att ta mig in i det svenska simlandslaget, men klarade inte de sista kvalen till OS i Sydney", säger han.

Foto: Lars Jansson

Timmarna i simbassängen handlade inte bara om viljan att bli bäst i världen. Under vattenytan formulerades också de första affärsidéerna.

Som 37-årig techmiljardär letar nu den tidigare elitsimmaren Henrik Persson Ekdahl efter nästa digitala succé.

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

En framgångshistoria kan börja med tre avklippta tår.

Henrik Persson Ekdahl minns fortfarande sin pappas nya Volvo, blodet som sprutade i baksätet och panikresan till sjukhuset i Kristianstad. Han var fem år när foten trasades sönder under familjens åkergräsklippare.

”Tre tår slogs av och hälen klövs i tre delar. Mina föräldrar samlade ihop delarna på gräsmattan och inne på sjukhuset sydde läkarna tillbaka allt. Jag invalidförklarades, men efter tre månader började tårna otroligt nog att växa igen”, säger han.

Det var under den långa rehabiliteringen i bassängerna som ett oväntat simintresse föddes. Som med det mesta annat ville Henrik Persson Ekdahl se hur långt han kunde ta det – och han tog det långt. Nästan hela vägen till OS i Sydney 2000.

”Jag tillbringade mer tid i vatten än på land. Jag drack inte alkohol förrän i 20-årsåldern och jag har aldrig rökt. Det räcker inte med bara talang för att lyckas. Det var hård träning, ett militäriskt liv. Men det passade mig”, säger han.

FAKTA
Henrik Persson Ekdahl

Ålder: 37.

Familj: Fru och tre barn.

Bor: Marbella.

Gör: Grundare och partner av Optimizer Invest, som investerar i startups.

Kuriosa: Startade sitt första företag som 16-åring och sitt första tech-bolag 1998.

VISA MER
FAKTA
Optimizer Invest

Ägare: Henrik Persson Ekdahl, Mikael Riese Harstad och André Lavold.

Anställda: 12.

Bland de svenska investeringarna märks:

Catena Media (spel), Tinitell (armbandsmobil för barn), Reve (mode på nätet), Consector (låneförmedlare), Hero Gaming (spel), Crownstudent.com (studentmössor på nätet) och Pensionera.se (fintech)

Bland de utländska investeringarna märks:

Gaming Innovation Group, Investoo Group, Easy Payment Gateway (fintech), Sequra (som ett Klarna fast i Spanien, svenskgrundat).

Övrigt: Optimizers innehav i Catena Media och Gaming Innovation Group uppgår till närmare 2 miljarder kronor. Optimizer är största ägare i båda bolagen.

VISA MER

I perioder simmade han en mil om dagen.

”Det krävs en speciell mentalitet för att klara det. I vattnet är det helt tyst, du är ensam med tankarna. Jag tänkte ut egna låtar, eller gjorde mattetal som är helt omöjliga att lösa. Det ger ett jäkla pannben. Vattnet är en fantastisk plats att tänka ut nya idéer på.”

Entreprenören i honom tog vara på tiden. En idé blev att importera Breitling-klockor från USA och sälja på hemmaplan. En annan handlade om att köpa bilar genom annonser på text-tv, och sälja dem dyrare över nystartade sajten Blocket. Redan som 14-åring fyllde han föräldrarnas frysbox med glass från den lokala glassfabriken. Eftersom Henrik tillbringade dagarna i bassängen fick några kompisar sköta själva försäljningen på Åhus stränder. Han hymlar inte med drivkraften bakom de första affärerna:

”Jag ville kunna köpa en Porsche när jag fyllde 18 år.”

Storspelare i techsektorn

Nu är det en 37-årig miljardär som promenerar längs samma strand under ett tillfälligt besök hemma i Åhus. Bara några hundra meter bort bor föräldrarna fortfarande kvar. I glassboxen i garaget ligger nu bröd och grönsaker och det stora kassaskåpet han använde för sina klockaffärer har han glömt koden till. Numera är hans hem Marbella, där han bor med sin fru och sina tre barn. Henrik Persson Ekdahl har av Di Digital utsetts till en av Sveriges mäktigaste tech-investerare och driver till vardags det Maltabaserade investmentbolaget Optimizer Invest tillsammans med två partners. Bolaget, med värden på flera miljarder kronor, har vid det här laget gjort investeringar i över 25 bolag samt ett 30-tal uppköp.

”Vi är i dag en av Sveriges mest aktiva, privata investerare i företag inom techsektorn. Vi är ingen fond, utan riskerar bara egna pengar. Det är vi mest bekväma med. Vi är också väldigt aktiva som ägare, ställer höga krav på de vi samarbetar med och vill påverka verksamheten.”

En av Optimizers första investeringar var i startupen Catena Media. 2012 bestod verksamheten av de två grundarna samt två kodare, men efter att ha renodlat verksamheten mot att slussa spelare vidare till olika nätkasinon har bolaget växt till ett börsvärde på drygt 4,5 miljarder kronor. I början av oktober fick vd:n Robert Andersson lämna och Henrik Persson Ekdahl själv klev in som tillförordnad vd.

”Det var ett naturligt steg att utse en ny ledare för organisationen, då vårt mål är att komma in på Nasdaqs Large Cap-lista. Vi kommer påbörja en extern rekrytering, men det är ingen stress.”

Nyligen presenterade den nyblivne vd:n Catena Medias hittills starkaste kvartal, med en vinst på cirka 95 Mkr. Samtidigt höjer han ribban lite till.

”Catena Media ska nå en miljard svenska kronor i vinst år 2020”, säger han.

Arbetsmoral från pappan

Företagandet finns i blodet, dock i en helt annan bransch. Pappa Bertil drev en däckverkstad och Henrik brukade ofta sitta med på kontoret.

”Han skrev ner alla siffror i ett block och visade: så här mycket har vi tjänat i dag. Det var otroligt mycket jobb, tungt, och snabba utryckningar till någon lastbil som fått punktering. Det var varken glamouröst eller snabba cash. Han visade mig tidigt att man måste jobba hårt. Men han var också tydlig med att det finns en annan väg för mig. Jag blev den första i min släkt som gick på universitet.”

Men vägen från glassboxar, klockaffärer och Porsche-drömmar blev inte spikrak. Som 18-åring hade simframgångarna gett honom ett stipendium till University of Wisconsin i USA, där satsningen till slut körde in i kaklet.

”Jag siktade på att ta mig in i det svenska simlandslaget, men klarade inte de sista kvalen till OS i Sydney. Jag var alltid bland de bättre, men inte bäst. Det var dags att gå vidare.”

Det var också här, i ett litet amerikanskt studentrum, han tvingades se sin ekonomi rasa samman. De miljoner kronor han hade lyckats tjäna ihop hade på bara några månader mer eller mindre helt försvunnit i en misslyckad affär med Ericsson-aktier.

”Jag ringde hem till mamma och pappa och lipade, och skrev kärleksbrev till mormor och morfar. Livet var verkligen över, jag hade blivit en tokförlorare. Det var så det kändes”, säger han.

Kraschen lärde honom en avgörande läxa: Att inbart investera i saker han själv tror på, inte vad andra tror på. Med ett magert bankkonto och en avslutad elitkarriär i bagaget flyttade han till England för att studera. Där födde några parkeringsböter på bilrutan nästa idé.

”Jag ringde det brittiska parkeringsbolaget och undrade varför det inte kom några påminnelser. De trodde ju såklart att jag var dum i huvudet. Men de hade varken resurser eller kunskaper att kontakta personer som var skrivna utomlands. Jag frågade: Om jag kan ta fram en lösning för det här, är ni intresserade då?”

Flera stora, privata parkeringsbolag svarade ja och 2003 startades Park Trade Europe, som driver in p-böter och som Henrik själv beskriver som ”Europas mest hatade bolag”. Samtidigt lockade den eskalerande pokerboomen och bara några månader senare startade han Bestgames, med fokus på spel på nätet. 2007, när det snabbväxande bolaget noterades på London-börsen, sålde han sin andel.

”Jag är inte särskilt smart och är rätt medelmåttig inom det mesta. Även inom simningen var jag till stor del en träningsprodukt, och i skolan fick jag läsa boken tjugo gånger för att fatta. Det symboliserar mig som person. Inget har kommit till mig på enkelt sätt. Men allt det här har gjort mig duktig på att utvärdera både mig och andra personer, vilka personer jag ska jobba med och vilka som ska jobba tillsammans.”

Den talangen kom nu väl till pass.

Uppdrag: Lyfta Ratos

Tackade först nej till Betsafe

Med en återskapad förmögenhet på kontot blev Henrik Persson Ekdahl kontaktad av norrmannen André Lavold, som precis hade sålt sin andel i Nordicbet.

”Han hade nyligen startat ett nytt spelföretag, Betsafe, och frågade om jag ville joina honom på resan. Jag var rätt trött på spelvärlden då och tackade först nej. Men det här handlade om sports betting, där huset på riktigt tar en verklig risk. Har man inte koll på vad man gör förlorar man allt. Den komplexiteten lockade mig”, säger han.

”Och André kan räkna fram i stort sett vad som helst. Han har en ofantlig förmåga att se en lösning på ett problem rent matematiskt. Han är en pessimist och en realist. Han är allt jag inte är, vilket ger oss en enorm styrka.”

Duon fick det gemensamma spelbolaget Betsafe, baserat på Malta, att på bara några år nå en omsättning på 650 miljoner kronor. Våren 2011 lade börsnoterade Betsson ett bud värt över en halv miljard kronor – och grundarna tackade ja. Henrik Persson Ekdahl stannade som vd för Betsson Group i 1,5 år.

”Jag har aldrig sett mig som en vd på Skanska eller för något stort industriföretag. Jag har aldrig haft en titeljakt. Jag vill bygga bolag.”

Dessutom hade hjulen snurrat snabbt, lite för snabbt, de senaste åren. Vid sidan av Betsafe-resan hade Henrik Persson Ekdal och hans fru Matilda blivit föräldrar.

”Jag minns en morgon när jag bara skulle gå ut i trapphuset med soporna. Då vinkade min son och sa ’hej då, pappa’. Det var så självklart för honom att jag skulle iväg till jobbet igen. Jag var alltid först iväg på mornarna och sist hem på kvällarna.”

Den tidigare träningsälskaren kunde dessutom konstatera att den fysiska toppformen var som bortblåst.

”Som vd på ett så stort företag behandlas man som en vandringspokal med alldeles för mycket representation, vin och dålig mat. Det är lätt att man fastnar i ett ekorrhjul av en massa måsten. Men där och då insåg jag: Jag måste ingenting.”

Stenkoll på kaloriintaget

Grönskan, bergen och klimatet lockade familjen från Malta till Spanien. Nystarten på Marbella, permanent hemort för familjen sedan 2014, är fortfarande tydlig. Numera är den gemensamma familjefrukosten helig, Henrik lämnar barnen i skolan på morgonen och arbetstiden är strikt förlagd mellan klockan 9 och 16. Varje morgon levereras också sex färdiga matlådor hem till dörren, med organiska råvaror perfekt sammansatta för rätt intag av kalorier och proteiner. Matlådorna äter Henrik vid exakta klockslag varje dag. Det militäriska livet är tillbaka.

”Det låter absurt, jag vet. Men jag är 1,90 lång och väger 103 kilo. Och så vill jag att det ska förbli.”

Just nu innehåller dagens matlådor 3500–4000 kalorier. Det säger en del om nivån på träningen. Minst ett träningspass på gymmet varje dag, ibland två, och varannan dag kör han konditionsträning. Strax efter flytten till Marbella var han också med och finansierade ett lokalt crossfit-gym, och blev själv biten.

”I vanlig ordning gjorde jag det inte normalt. Det blev galenskap. Jag tränade enormt mycket crossfit och i master-EM för två år sedan blev jag trea. Men det var ohälsosamt. Jag tränade som om jag fortfarande var 20 år och blev helt förstörd i kroppen. Nu har jag hittat ett sätt att träna långsiktigt utan att skada mig själv.”

I Marbella förverkligades också drömmen om att investera i startups. Tillsammans med parhästen André Lavold och juristen Mikael Riese Harstad startades Optimizer Invest. Även om han har lovat sig själv att inte arbeta för mycket igen, så finns det onekligen saker att göra på kontoret. Varje dag trillar 3-4 nya case ner i mejlkorgen att ta ställning till.

”Jag vet vad vi kan och vad vi inte ska göra. Vi håller oss online. Vi håller oss borta från distribution, vi är inte jätteduktiga på lager och returhantering. Vi är bra på en produkt eller en service som säljs på nätet och förbrukas direkt.”

Optimizers senaste storsatsning Investoo Group, en brittisk koncern inom valuta- och optionshandel, beskriver Henrik Persson Ekdahl som ett nytt Catena Media för finansbranschen.

Superentreprenören laddar om

”Det finns en hel del likheter mellan de som håller på med investeringar och börshandel, och de som använder online gambling. Jag tror att Investoo blir lika stort som Catena Media”, säger han.

Även Catena Media satsar nu på jämförelsesajter inom finansiella tjänster, genom det nya förvärvet av Beyondbits, men enligt Henrik har bolagen olika fokus bland tjänsterna. Samtidigt förblir just spelvärlden central inom Optimizer invest. 2016 såldes visserligen den egenuppbyggda spelkoncernen Betit Group för drygt 700 miljoner – men istället blev Optimizer största ägare i det norska, börsnoterade bolaget Gaming Innovation Group, ett internationellt internetspelbolag inom bland annat livebetting och kasinon. Bolaget är störst i Europa i sitt slag med totalt över 400 anställda.

Hur ser du på kritiken att spelbranschen tjänar pengar på människor som egentligen inte har råd att spela?
”Spel ska enbart ses som ett nöje och göras med måtta. I de organisationer som jag varit delaktig i har vi alltid aktivt försökt att förebygga spel över kundernas förmåga.”

Hur tar Catena Media, som faktiskt slussar spelare till nätkasinon, det ansvaret?
”Catena Media jobbar bara med seriösa partners och har gjort ett aktivt val att inte jobba med bolag som inte tar sitt ansvar gällande spelmissbruk. Vi är stolta över att 60 procent av vår trafik kommer från den reglerade marknaden, och vi arbetar förenligt med de lokala regler och restriktioner som gäller för våra kunder. Med den siffran är vi ledande i industrin.”

Var finns nästa stora framgångsnisch för Optimizer Invest?
”Allt inom fintech och e-sport. Jag tror inte att gemene man förstår hur stort e-sport är, det är där den kommande generationen lever.”

För dig var det viktigt att själv bygga upp ett kapital från grunden. Nu växer dina tre barn upp med en miljardär som pappa. Hur hanterade du det?

”Mina föräldrar fick slita hela året för att vi skulle kunna åka en vecka till Sälen. Mina barn frågar inte om vi ska åka iväg på sportlovet, utan vart vi ska åka. Jag tror att vi pushar dem extra hårt att bli bra människor och ställer höga krav. Sunt förnuft är inget som kommer av sig självt och vi vill inte att de ska växa upp i en skyddad verkstad”, säger han och fortsätter:

”Jag är stolt över att vara med och skapa coola arbetsplatser för så många människor. Men att jag fortsätter arbeta som jag gör handlar mycket om att jag vill vara en förebild för mina barn. Jag vill visa att man måste jobba hårt varje dag.”

I somras tillbringade familjen visserligen ett par månader på den nya lyxyachten i Medelhavet. Men att alltid ha det så är inget som lockar. Rötterna från uppväxtens hårda tränande, disciplinen, hungern efter nya affärer – och, inte minst, den stora kärleken – är fortfarande intakta.

”Jag träffade min fru Matilda på mellanstadiet. Hon blev kär i en kille på en Puch Dakota i Åhus. Nu har huset blivit större och båten längre, men vardagen är ungefär densamma.”