Di Weekend INTERVJUER

Natalia Brzezinski lockar kändiseliten till Sverige

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

»Det är så roligt med er svenskar. Alla frågor: ’varför kan inte alla bli inbjudna?’. Det är en så absurd fråga för en amerikan. Som om Rockefeller skulle bjuda in alla amerikaner när de håller ett privat event.«

Jesper Frisk

Hur får man Barack Obama att komma till Stockholm och mingla med Sveriges mäktigaste finans­familjer, it-miljardärer, supermodeller och världsartister? Natalia Brzezinski, vd för den exklusiva techkonferensen Brilliant Minds, har gått från att inte känna en enda svensk till att bli Sveriges okrönta nätverksdrottning.
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

Få lär ha missat att Barack ­Obama, USA:s president 2008–2016, gjorde en blixtvisit i Stockholm i början av sommaren. Anledningen – att närvara vid Brilliant Minds, den ­årliga konferens som startades av Spotifygrundaren Daniel Ek och artistpromotorn Arash ”Ash” Pournouri för fem år sedan. Trots att eventet var stängt för allmänheten och alla ­medier var portade, var det en intensiv medie­bevakning av allt som hände runt tredagars­konferensen på Grand Hôtel. Expressen-TV sände live från hotellobbyn i hopp om att få en skymt av in­bjudna världskändisar, som skådespelaren och entreprenören Gwyneth Paltrow, den förre amerikanske utrikesministern John Kerry, Netflixchefen Ted Sarandos, modedesignern Diane von Furstenberg, supermodellen Naomi Campbell, liksom inhemska celebriteter som Cristina Stenbeck, Karl-Johan Persson, Jacob Wallenberg, Joel Kinnaman och Greta Thunberg.

Natalia Brzezinski, regissören bakom hela tillställningen, gav ett par korta kommentarer i tv, men tackade liksom de flesta andra gästerna nej till medieförfrågningar. Nyfikna kunde dock följa delar av hennes förehavanden på och bakom scen via hennes Instagramkonto, där hon publicerade en strid ström av bilder och filmer: kramandes med Barack Obama, dansandes med rapparen Offset och minglandes med en kavalkad av kändisar.

”För mig är Brilliant Minds lite som att vara på mitt eget bröllop, fast det sker en gång om året. Jag bara springer runt och gör mitt bästa för att hinna prata med alla. Jag försöker verkligen att vara närvarande i stunden, men det är svårt att ta in allt”, säger hon.

Mötet med Barack Obama och allt kring hans besök är dock inetsat i hennes minne för alltid.

”Det var så enormt emotionellt och personligt för mig. President Obama har haft en central roll i mitt liv. Jag är precis som han uppvuxen i Chicago och barn till invandrare, jag träffande min blivande make Mark när vi båda arbetade politiskt för demokraterna och det var Obama som ­skickade Mark till Stockholm som ambassadör och gjorde att jag kom till Sverige.”

FAKTA
Natalia Brzezinski

Ålder: 35 år.

Familj: Maken Mark Brzezinski, USA:s ambassadör i Sverige 2011–2015, och ­dottern Aurora, 10 år.

Bor: Hus utanför Washington DC.

Gör: Vd för tech­konferensen Brilliant Minds och ny sty­relsemedlem i Norrsken Foundation.

Bakgrund: Uppvuxen i Chicago med en mamma från Polen och en pappa från Ukraina. Studerat ­internationella relationer på universitet i USA och Danmark, gjort praktik i John Kerrys presstab och varit frilansjournalist för tidningar som Huffington Post. Under sin tid i Stockholm 2011–2015 skrev hon en uppmärksammad blogg om livet på amerikanska ambassaden. Har därefter gjort flera poddar, bland annat Stand out!, där hon intervjuade framgångsrika kvinnor, och nuvarande ­Brilliant Minds podcast, där många av de stjärnor som medverkat på konferensen intervjuas. På första upplagan av Brilliant Minds var hon med som bollplank och moderator innan hon i slutet av 2015 utsågs till vd för evenemanget.

VISA MER
”Global evangelist” för Sverige

När vi träffas i september är Natalia Brzezinski i Stockholm på ett av sina återkommande besök för att planera Brilliant Minds 2020. Efter att hennes make Mark Brzezinski avslutade sin period som USA:s ambassadör i Sverige för fyra år sedan ­flyttade paret tillbaka till Washington, men åren i Sverige 2011–2015 är hon för evigt tacksam för, säger hon.

”Jag kommer alltid att älska Sverige och ­svenskarna för det mottagande jag fick. Ni tog emot mig med öppna armar och gav mig modet att våga vara mig själv och ta för mig av livet”, säger hon.

Natalia Brzezinski kallar sig i dag en ”global evangelist” för svenska värderingar och svenskt företagande. Att sprida denna kunskap ut i världen är också ett av syftena med Brilliant Minds.

”De flesta amerikaner vet inte ens om att ­Spotify och H&M kommer från Sverige. Allt jag vet och kan har jag lärt mig i Sverige. Alla de ämnen som jag var intresserad av som ung – innovation och tech, hållbart mode, kvinnlig frigörelse, ­socialt ­entre­-prenörskap – är frågor där Sverige ligger i framkant i världen. Jag säger inte att Sverige är perfekt, men som ’working mom’ finns det faktiskt inget land i världen som är bättre att bo i än Sverige.”

När Natalia Brzezinski flyttade till Sverige 2011 som medföljande ambassadörsfru kände hon inte en enda svensk. Hon var 26 år och relativt ny­bliven mamma, men hon hade en stark vilja att åstadkomma saker och gjorde upp en långsiktig plan för sig själv för hur hon skulle få ut det mesta av sin tid i Sverige. Hon började med att lista vilka inflytelserika svenskar hon borde träffa, och bjöd in dem till det amerikanska residenset. De första på besök var Annika Falkengren, ­dåvarande vd för SEB, och Gunilla Herlitz, ­dåvarande vd för Bonnier News. Sedan rullade det på med ett flöde av politiker, artister och företagsledare som avlade visit i det pampiga huset på Djurgården.

”Jag insåg till min förvåning att man kan ­bjuda in nästan vem som helst – och alla tackar ja till en inbjudan från amerikanska ambassaden.”

Hon ringde även runt till entreprenörer på den bubblande techscenen i Stockholm och bjöd in sig själv till dem. Det allra första företag hon ­besökte var Spotify.

”Under mina år i Sverige har jag fått se svensk företagshistoria skrivas. När jag träffade Daniel Ek första gången hade Spotify inte lanserats i USA. När jag träffade Carl Manneh bestod Mojang av 50 personer som satt och utvecklade Minecraft. Jag var på Klarna och Izettle i tidiga skeden också.”

Politiker, komiker, artister ...

Det Natalia Brzezinski kom på under sina år som ambassadörsfru, och som hon senare förfinat och förädlat med Brillant Minds, är hur mycket roligare och fruktsam en sammankomst blir om man bjuder in folk från olika discipliner och bakgrunder.

”När jag var ny i Sverige tyckte ambassadspersonalen jag var knäpp som bjöd in komiker och artister till de luncher vi hade med politiker och andra höjdare, som nästan alla var män. Men det är ju i de oväntade mötena som man får ny kunskap. Det är också den grund som hela ­Brilliant Minds numera står på.”

Brilliant Minds drivs sedan i fjol som en stif­telse där flera av Sveriges mäktigaste finansfamiljer – familjen Wallenberg, H&M-familjen Persson, ­redarfamiljen Olsson, industrifamiljen Schörling, familjen Andersson (Mellby gård), familjen Rapp (Pomona) och Ax:son-Johnson-familjen (Åhléns, Axfood), gjort sällskap med Daniel Ek och Arash Pournouri som ”founding members”.

”Det är rätt häftigt när Daniel Ek och Wallenbergfamiljen sitter på våra styrelsemöten och diskuterar vad som kan göras för att förbättra Sve­riges konkurrenskraft. När man gifter ihop ­gammalt och nytt blir det ett fantastiskt äktenskap. Det är då magi uppstår.”

Från ett fattigt hem

När Natalia Brzezinski lämnade Sverige 2015 hade hon byggt upp ett imponerande kontaktnät som spänner över hela det svenska näringslivet, politiken och underhållningsbranschen. Som vd för Brilliant Minds de senaste fyra åren har det kontaktnätet byggts på med en rad internationella tungviktare, som hon lockat till konferensen i Stockholm.

Om det fanns ett VM i nätverkande skulle jag hålla dig som en av storfavoriterna.

”Det är så roligt att du säger det. Jag får ofta frågan om jag kan föreläsa på temat ’nätverkande’. Folk tror att jag är någon sorts extrovert exhibi­tionist som älskar att mingla på fester, men jag är ofta i säng kl 20.00.”

Men du var ju väldigt målmedveten när du byggde ditt kontaktnät i Sverige?

”Min enda chans att lyckas i livet har varit att ’put myself out there’, och kasta mig in i okända sammanhang bland folk jag inte känner. Jag hade inget att förlora eftersom jag kommer från ett ­fattigt hem där vi inte hade någonting. Min ­mamma sa till mig när jag var liten: ’Om du inte gillar huset du bor i så får du bygga ditt eget hus’.”

Nu har du har jättemycket att förlora – hur påverkar det dig?

”Jag har blivit lite mer försiktig med vad jag ­säger och gör eftersom jag inte längre bara har mig själv att tänka på. Jag känner ett stort ansvar gentemot styrelsen i Brilliant Minds och grun­darfamiljerna. Jag vill verkligen inte svika dem. Samtidigt är jag mån om att vara mig själv i alla lägen och fortsätta vara autentisk, öppen och sårbar. Det är ju det som fått mig dit jag är.”

Hur blir man en bra nätverkare?

”Jag tror att om man ställer sig den frågan så är man fel ute. En bra nätverkare måste framför allt vara nyfiken och bjuda på sig själv. Om man förväntar sig direkta resultat av nätverkandet, och att man ska tjäna på det själv, blir det sällan bra. Ett annat misstag folk gör är att de nätverkar med människor som gör samma saker som de själva och tänker på samma sätt som de själva. Hela min approach har varit tvärtom.”

I Sverige används ibland den nedsättande ­termen ”social klättrare” för någon som ­bygger sin karriär på att ”känna rätt människor”. Vad svarar du på det?

”Det finns säkert folk som ser ned på det jag gör, men jag vet att den typen av ’soft power’ som jag representerar har ett stort värde. Att föra samman människor, att kurera intressanta möten, det är en talang jag har. I USA kan man tjäna miljontals dollar på att vara en efterfrågad nätverkare, men pengar är inte min drivkraft. Jag har jobbat gratis stora delar av mitt liv. Jag använder mitt nätverk till att driva förändring och göra sam­hället bättre.”

Brilliant Minds har återkommande fått kritik för att vara ett slutet elitevent där miljardärer och företagsledare med liknande världsåskådning frotterar sig med varandra. Natalia Brzezinski har uppenbart tagit till sig av kritiken, men säger ­innan jag för det på tal:

Putins soldat i Sverige

”Det är så roligt med er svenskar. Alla frågor: ’varför kan inte alla bli inbjudna?’. Det är en så absurd fråga för en amerikan. Som om Rockefeller skulle bjuda in alla amerikaner när de håller ett privat event. Men det är samtidigt underbart att ni har denna i grunden sympa­tiska syn i Sverige, vi amerikaner har mycket att lära av er.”

På senaste Brilliant Minds var alla de närmare 500 gästerna personligt inbjudna. Tidigare har det även gått att köpa en biljett, till ett pris på runt 25 000 kronor. Den möjligheten stoppades till fjolårets evenemang. Även alla medier utestängdes i år. De få journalister som släpptes in var där i egenskap av inbjudna gäster och inte för att rapportera om eventet.

”Jag hatade att det gick att köpa biljett tidigare år. Det sabbade vår integritet. Vi vill inte att eventet ska kännas kommersiellt eller köpt. Att det bara är inbjudna gäster, och att ingen kan betala sig in, är en av de saker som gör Brilliant Minds spe­ciellt.”

Det pratas mycket om inkludering och öppenhet bland era talare, men Brilliant Minds är ju själva definitionen av ett elitistiskt och icke inkluderande evenemang?

”Det gör ont i mitt hjärta när alla kallar ­Brilliant Minds elitistiskt. Vi bjuder inte bara in eliten, utan även studenter och unga entreprenörer, och är väldigt måna om att ha en jämn mix avseende kön, etnicitet och bakgrund bland talarna och del­tagarna. Inkludering och öppenhet är några av ­Brilliant Minds kärnvärden. Men det är en svår balansgång. Det är ett faktum att många av de personer som vi bjuder in som talare inte skulle tacka ja om medier var på plats. Vi vill ha en intim stämning där deltagarna känner sig fria att dela med sig av sina tankar och idéer, och inte behöver vara oroliga att säga ’fel’ saker.”

Ska bli öppnare

Natalia Brzezinski lovar att Brilliant Minds 2020 kommer bli betydligt öppnare än tidigare år.

”Självklart vill vi att fler ska kunna ta del av allt bra som sägs, och vi tittar nu på hur vi kan ­öppna upp delar av eventet till nästa år. Jag har som mål att minst tio av våra talare 2020 ska uppträda i större offentliga arrangemang. Vissa ­sessioner kommer också livesändas på nätet.”

Hur många talare har ni klara till nästa år?

”En handfull. Senast hade vi närmare 70 personer som talade på scen så vi har en bit kvar. Men vi har folk från hela världen som kontaktar oss och vill komma till Stockholm, så det ska nog bli bra.”

Hur lyckas ni få alla världskändisar att komma till Stockholm och framträda?

”Till att börja med kallar vi inte Brilliant Minds för en konferens. De människor vi vill ha som ­talare gillar inte konferenser. De vi bjuder in är inte i Sverige för att marknadsföra nya produkter eller böcker, utan kommer hit för att få nya idéer och träffa intressanta människor.”

Talarna får inte betalt

I fallet Barack Obama hjälpte givetvis de personliga kopplingarna till, samt det faktum att Obama är en öppen beundrare av Spotify. De egenkomponerade spellistor han delade på Twitter under sin tid som president gav den svenska tjänsten ovärderlig pr i USA. Ändå krävdes det många års enträget lobbande för att få honom till Stockholm.

”Det började egentligen redan med att Mark och jag fick äran att vara värdar under president Obamas officiella statsbesök i Sverige 2012. Besöket kretsade kring frågor om hållbarhet, jämlikhet och innovation. Sedan har vi fortsatt haft kontakt om de här frågorna, som ju är de värden som Brilliant Minds bygger på. Jag har hjälpt hans medarbetare i diverse sammanhang och han har skickat flera av dem till Brilliant Minds tidigare år. Till slut kom han själv!”

Hur viktigt är pengar för att få rätt talare?

”Ingen av våra talare får betalt. Vi vill inte ha hit folk som talar för pengar. Vi står för resor och uppehälle för vissa, men inga talararvoden.”

Så ni fick Obama gratis?!

”Gratis blev det inte, eftersom vi stod för alla omkostnader kring besöket. Han kom som privatperson tillsammans med sin familj och det betalade vi för.”

Kinnevik och Ericsson finansierar

Brilliant Minds finansieras av grundarna och de nämnda finansfamiljerna, som skjutit till grundkapitalet i stiftelsen Brilliant Minds Foundation. Dessutom har Kinnevik och Ericsson gått in som finansiella partners över flera år.

”En stor fördel med att ha de här företagar­familjerna ombord är att de tänker väldigt långsiktigt. Det gör att vi slipper springa runt och jaga sponsorer varje år, vilket är väldigt skönt.”

Kultförfattaren samlar på pengar och plockar sopor

Natalia Brzezinski uppger att budgeten för årets tredagarsevent var runt 17 miljoner kronor, vilket är förvånansvärt lite med tanke på hur påkostat eventet är, med världsartister som uppträder, ­lyxiga middagar och fester på kvällarna, och dessutom är gratis för alla deltagare.

”Vi är en liten tajt organisation och lever ­mycket på det stöd vi får från partners och vänner i vårt nätverk, som bidrar med tjänster och produkter. Det handlar om alltifrån rabatterade hotellrum till hjälp med transporter och middagsbjudningar.”

Hur ska ni kunna toppa årets stjärnspäckade lineup till Brilliant Minds 2020?

”Den frågan får mig att ligga vaken om ­nätterna. Det går ju inte att toppa Obama, så vi måste gå i en annan oväntad riktning.”

Vad då för riktning?

”Det har tagit oss fem år att nå dit vi är i dag. Nu är Brilliant Minds etablerat på en hög global nivå. De kommande fem åren kommer att ­handla mycket om hur vi kan utnyttja den plattformen till att hjälpa unga entreprenörer och göra bra ­saker för Sverige och världen. Vi ska utnyttja vårt internationella nätverk och få ut de här entreprenörerna och idéerna i världen.”

Det måste vara svårare för dig att bygga broar mellan Sverige och USA med Donald Trump som president?

”Det har bara gjort mitt arbete mer relevant. Dagens polarisering av samhället har gjort att ­ingen vågar uttala sig med risk för att bli ­attackerad från andra sidan. Därför har arenor som Brilliant Minds blivit ännu viktigare, där folk med olika bakgrund träffas och inleder en dialog.”

”Mark har fått ordning på mig”

Natalia Brzezinski växte upp i de fattiga invandrar­kvarteren i Chicago, med en mamma från Polen och en pappa från Ukraina. Ungdomsåren ägnade hon främst åt konståkning, där hon tävlade på hög nivå, och att plugga hårt. Som 23-åring ­träffade hon den 19 år äldre diplomaten Mark ­Brzezinski under en semestervistelse i Frankrike. Tre månader senare gifte de sig i Washington.

”Jag har Mark att tacka för mycket, det är han som fått ordning på mig. Som barn kände jag mig aldrig säker. Mina föräldrar bråkade mycket och det var alltid en ny kris i antågande. Mark ­kommer från en trygg familjebakgrund och jag känner att ingenting i världen kan hända mig och min ­dotter med honom vid vår sida. Även om du är feminist och står på dina egna ben är det inte fel att ha en man som får dig att känna dig trygg och skyddad. Mark har heller inget emot att ta ett steg tillbaka och låta mig synas och ta plats, vilket är väldigt ovanligt för män i hans position.”

Hur ser ert liv ut i dag?

”Vi har aldrig varit lyckligare! Genom åren har vi båda rest mycket vilket har varit tärande på rela­tionen, men numera arbetar vi hemifrån bägge två. Mark har precis blivit entreprenör och driver ett eget konsultbolag specialiserat på affärsrelationer mellan USA, Europa och Kina. Vi sitter mitt emot varandra och brainstormar dagligen om våra respektive arbeten. Vi kompletterar varandra perfekt. Jag är den vilda som kommer med galna ­idéer och han bidrar med långsiktighet och strategiskt ­tänkande. Vi två är som ett ’mini-Brilliant Minds’.”

Varför flyttar ni inte tillbaka till Sverige som du älskar så mycket?

”Vi har vår familj i USA, det är där vi hör ­hemma. Ju mer tid jag tillbringat i Sverige, desto mer har jag insett hur amerikansk jag ändå är. Dessutom skulle jag inte kunna göra mitt jobb på bästa sätt om jag bodde i Stockholm. För att sprida svenska värderingar och få rätt människor till Stockholm måste jag vara ute i världen.”