Di Weekend INTERVJUER

Modefotograf med rött fokus

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

POLITISK FÄRG. Chen Mans fotoserie Long Live the Motherland publicerades i Vogue China i oktober 2009. I bakgrunden syns Shanghais skyline och bilden blev senare omslaget till en bok.

Foto: Chen Man

Den kinesiska modemarknaden har vuxit explosionsartat sedan finanskrisen 2008. Samtidigt har fotografen Chen Man revolutionerat modefotografi i Kina.

”Det är viktigt att unga människor seratt kinesiska kvinnor och Kina kan vara mode”, säger hon inför sin utställning på Fotografiska i Stockholm.

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

Våren 2015 åker världsstjärnan Rihanna till Kina för att fotograferas till Harper’s Bazaars omslag. Hon stylas i haute couture-plagg från Dior, Versace och Elie Saab. Arrangemanget runt omkring fotograferingen är enorm. Varje detalj planeras minutiöst av ett stort team.

Rihanna har bestämt att en specifik fotograf ska porträttera henne. I mars publicerar hon två bilder från omslagen på sitt Instagramkonto.

”Shot by the coolest chick I’ve ever met”, skriver hon under en av bilderna.

I kommentaren taggar hon Chen Man.

Den kinesiska fotografen omges av samma stjärnglans som Rihanna i sitt hemland. Sex månader efter fotograferingen blev Chen Man den första fotografen någonsin att pryda omslaget för samma tidning. Det säger något om den status hon uppnått i Kina, lika känd som de modeller och kändisar hon porträtterar.

FAKTA
Chen Man

Ålder: 36 år.

Familj: Gift med Raphael Ming Cooper, som driver skatemärket Society Skateboards. Två barn.

Bor: I Peking och Los Angeles.

Aktuell: Med utställningen Fearless & Fabulous på Fotografiska i Stockholm den 9 december.

VISA MER

Hård retuschering

Chen Man är en av de mest eftertraktade och välbetalda modefotograferna i Kina och har plåtat en lång rad omslag för de kinesiska utgåvorna av Vogue, Elle, Harper’s Bazaar, Cosmopolitan och i.D Magazine. Fan Bingbing, den femte bäst betalda skådespelerskan i världen 2016, låter sig enbart fotograferas av Chen Man.

”Jag gillar att observera folk. Jag tycker om ansikten och jag kan få människor att se mer vackra och avslappnade ut. Kändisar vill se fantastiska ut och jag fotograferar många varje månad. Det är dock ett relativt nytt fenomen i Kina, att använda kändisar för modeplåtningar”, säger Chen Man på telefon från Los Angeles.

Den 9 december öppnar utställningen Fearless & Fabulous på Fotografiska i Stockholm. Det är Chen Mans första separatutställning på museum utanför Kina. Kurator och initiativtagare för utställningen är Kaimei Wang, som är gift med en svensk man och har barn som bor i Sverige.

Chen Man har blivit försthandsvalet bland Kinas elit, och en stor del av arbetet med hennes bilder ligger i efterproduktionen. Den hårda retuscheringen har blivit något av hennes signum, vilket också fått motta en hel del kritik.

Hon brukar säga att hennes arbetsmotto är att använda den kinesiska kulturen som mjukvara och den västerländska tekniken som hårdvara. Framför allt har Chen Man riktat blicken mot sitt eget hemland för inspiration och anlitat modeller som andra fotografer inte vill arbeta med, eftersom de inte ses som normativt vackra.

”När jag började var det inte så många som fotograferade det moderna Kina i modevärlden. De ville att det skulle vara mer västerländskt och tyckte att det moderna Kina var svårt att göra moderiktigt”, säger Chen Man.

70 personer i studion

Förutom mode fotograferar Chen Man kampanjer för stora internationella märken som Nike, Aston Martin och Absolut Vodka. Runt 70 personer arbetar i hennes 1 100 kvadratmeter stora studio, och fem personer styr över hennes kalender.

”Jag gör nästan ett jobb varje dag. Det händer mycket i Kina och den kinesiska marknaden växer så snabbt, mycket snabbare än både Europa och USA.”

Som världens näst största ekonomi efter USA, tillika USA:s största långivare, är Kina sedan 2000-talets början också den viktigaste tillväxtmarknaden för mode.

Medel- och överklassen växer, och med den kommer ökad köpkraft, framför allt av lyxprodukter. Detaljhandelns försäljning steg med över 10 procent förra året.

1980- och 90-talisterna, födda efter att Kinas ettbarnspolitik infördes 1979, räknas i dag till en av de mest köpstarka grupperna. Det är en privilegierad generation som har en helt annan ekonomisk trygghet än vad deras föräldrar hade, och en helt annan syn på kläder, mode och konsumtion.

”Jag brukar säga att min generation är den som bevittnar hur drömmar blir verklighet. När vi har uppnått materiell lycka, vad kommer vi jaga efter då? Då måste vi söka ett existentiellt syfte och det tror jag att vi gör i våra kinesiska rötter. I mitt senaste projekt kommer inspirationen från mitt intresse i klassisk kinesisk filosofi”, säger Chen Man.

Hon föddes 1980 och växte upp i en av mångmiljonstaden Pekings historiska hutonger. Bostadskvarteren med de trånga, labyrintliknande gränderna uppkom redan på 1200-talet, men många revs inför OS 2008 och de som finns kvar i dag har blivit populära turistmål.

Fick lektioner i måleri

Ett år innan Chen Man föddes hade Kina infört sin ettbarnspolitik, ekonomin hade reformerats efter Maos död och landet öppnade upp mot väst. Hennes mamma var läkare, och pappan grafisk designer som handmålade reklamaffischer.

”Mina föräldrar är typiska för generationen som var med under kulturrevolutionen. De sa aldrig ”wow, vad bra du är”, om något jag gjorde. Det är först nu de säger det”, säger hon och skrattar.

”De är stolta över mitt arbete och min succé i Kina, men jag tror inte att de vill att jag ska vara för mycket i rampljuset.”

Hur ser du på berömmelse, och att själv stå i rampljuset?

”Jag ser inte mig själv som någon superstjärna. Antingen står du framför eller bakom kameran, båda delarna tillhör nöjesbranschen. Det är många som gör både och.”

Hon drar sig till minnes ljuden i gränderna utanför huset när hon pratar om sin barndom. Cyklarna, försäljarna som passerade på morgonen och mormodern som spelade Mahjong. Chen Man var bara några år när hon la märke till musen som sprang ut och in i rummet hon bodde i.

”Jag fångade den där musen och började rita av den. Mamma tyckte att jag hade talang och tog med mig till en traditionell målarlärare och frågade om han kunde bli min lärare. På helgerna ritade jag när de andra barnen lekte.”

Het debatt om modebilderna

Chen Man tog lektioner i bland annat klassisk kinesisk skrivkonst, kalligrafi och grafisk design. När hon på tredje försöket väl kom in på the Central Academy of Fine Arts i Peking var hon trött på att måla.

”Jag hade lärt mig så mycket om måleri när jag var liten att jag var ivrig att lära mig något nytt. Genom kameran hittade jag ett nytt sätt att observera människor på, mer närgånget än genom målandet. Jag gillar människor och allt som har att göra med dem. Jag började ta foton av modeller och filmskådisar redan när jag gick i skolan.”

På college arbetade hon extra för att ha råd med Photoshop och en Appledator. Chen Mans stora genombrott var en serie omslag för Vision Magazine 2003. Med hjälp av Photoshop gjorde hon modellerna till surrealistiska figurer, en kombination av fotografi och grafisk design.

Bilderna blev föremål för en debatt – hur kunde något som hade blivit förändrat i efterhand få kallas för fotografi. Kritiken triggade Chen Man till serien Long Live the Motherland, en serie modefotografier i berömda miljöer som kinesiska muren och Himmelska fridens torg i bakgrunden. Efteråt förändrade hon ingenting i Photoshop.

”Västvärlden har ofta stereotypa bilder av Kina, som traditionell Pekingopera eller kinesiska muren. Det är intressant att använda miljöerna på ett sätt som speglar hur Kina ser ut nu. Det sänder ut en uppfriskande bild till resten av världen, att Kina rör sig framåt.”

Kina kan vara mode

Chen Man beskrivs ofta som pionjären inom kinesiskt modefotograf. På branschsajten Business of Fashions listas hon som en av de 500 mest inflytelserika personerna inom modebranschen de senaste fem åren och jämförs med fotografer som Annie Leibovitz och Mario Testino.

”Modefotografi gör allt vackrare. Det visuella språket behöver ingen översättning. Jag har alltid använt mig av den tekniken för att förklara saker, jag tror att det är mitt uppdrag. Det är viktigt, speciellt för unga människor, att se att kinesiska kvinnor och Kina kan vara mode. Mina bilder är inte tänkta att bekräfta den västerländska bilden av Kina. Jag vill visa upp de modemedvetna kinesiska kvinnornas äkta skönhet.”

Vad är din uppfattning om skönhet?

”Skönhet beror på vem som är betraktaren och vilken situation man befinner sig i. Jag försöker att använda mig av det jag kan för att få allt att bli vackrare. När jag tar bilder till Instagram tycker jag att det blir vackert också.”

Men Instagram är ju förbjudet i Kina?

”Ja, men man får använda speciell teknik för att komma runt det. Kineser är fantastiska på att lösa saker och göra livet lättare. Och jag reser mycket, då använder jag appen.”

På tal om Instagram, man brukar ju säga att i dag alla kan bli fotografer eftersom fotografi är så lättillgängligt. Hur tror du att ditt yrke kommer se ut om några år?

”Att ta ett foto i framtiden kommer att bli som en ceremoni, precis som det är som en ceremoni att kolla på tv tillsammans i dag.”

Finns det några särskilda svårigheter med att vara fotograf i just Kina?

”Det är tiden. Ibland har man fem kändisar, alla lika viktiga, som vill att jag ska fotografera ett viktigt jobb för dem. Då måste jag välja, eftersom tiden inte räcker till. Jag måste ha tid till att vara med min familj, och med mig själv.”

Vad gör du när du är ensam?

”Ingenting. När jag är själv är jag oftast på flyget, då kanske jag läser en bok eller kollar på en film. Eller så sitter jag rakt upp och ner och tänker inte på något alls. Fler skulle behöva rikta fokus inåt.”

Du reser mycket, och bor både i Peking och Los Angeles. Var är hemma för dig?

”För mig är Peking hemma. När jag inte har varit där på länge saknar jag livet där. Mest de enkla vardagsgrejerna, som maten jag växte upp med: dumplings, nudlar, hot pots och BBQ-lammsticks. Jag ser mig själv som en världsmedborgare, men jag kommer alltid att vara en Pekingtjej.”