Di Weekend INTERVJUER

Hollywoods hårddisk

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Om du någon gång har sökt på en film, tv-serie eller skådespelare på nätet har du hamnat i den gigantiska databasen som är Imdb. Nästa år firar världens största filmsajt 30 år. Di Weekend åkte till Bristol och träffade grundaren Col Needham.
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

Det är februari 2018 och ­regissören Ruben Östlund har bjudit in till Oscars­party för The Square i Los Angeles. Filmen ligger bra till för att ta hem statyetten för bästa icke-engelskspråkiga film. Stämningen är hög inne på The Standard, Leif Pagrotsky, dåvarande generalkonsul i New York, minglar runt med skådespelare och LA-baserade svenska regissörer. När Ruben Östlund ställer sig upp på en stol för att hälsa välkommen, vänder han sig särskilt till en medelålders britt som står med sin fru i ett hörn av lokalen.

”Jag vill hälsa dig extra välkommen. Och säga tack för ditt arbete!”

Col Needham ler generat. Han är en doldis i Hollywoodsammanhang, men ligger bakom ett av film- och tv-branschens viktigaste verktyg; The Internet Movie Database, mer känt som Imdb. Har du sökt på en film, tv-serie eller skådespelare på nätet de senaste 25 åren har du hamnat i den gigantiska databasen, som bygger på information från användarna.

Sajten besöks av drygt 200 miljoner människor i månaden och innehåller fakta om över 3,5 miljoner filmer och tv-serier.

Imdb har också en betaltjänst, Pro, som fungerar som ett kartotek över branschfolk världen över, komplett med cv och kontaktinformation. Mätverktygen Starmeter och Moviemeter rankar vilka skådespelare och filmer som flest personer ­söker på, och kan till exempel avgöra vem som castas till en film.

FAKTA
IMDb

1990: IMDb grundas.

1993: Sajten läggs ut på world wide web.

1994: Officiell ­hemsida för London Film Festival. ”Jag är osäker på om festivalen ens visste vad en hemsida var.”

1996: Bildar företag och lanserar imdb.com på Oscarsgalan.

1998: Köps upp av Amazon.

2002: Prenumeranttjänsten IMDb Pro lanseras på ­Sundancefestivalen.

2008: Köper festivalansökningssajten Withoutabox.

2019: Premiär för IMDb TV:s första originalproduktion, den animerade monsterserien You’re not a monster.

VISA MER
FAKTA
Col Needham

Ålder: 52 år.

Bor: En förort

till Bristol.

Favoritfilm:

Vertigo av

Alfred Hitchcock.

VISA MER

Entusiastprojektet Imdb, som grundades i ett pojkrum i en förort till Manchester, är nu en maktfaktor i filmbranschen.

En miljon uppdateringar varje vecka

”Det var ju oerhört generöst av Ruben att uppmärksamma mig”, säger Col Needham och fyrar av ett av sina karaktäristiska breda leenden. ”A beaming baby”, som The Guardian träffsäkert har beskrivit honom i en intervju.

Det har tagit drygt ett år att få till ett besök på Imdb:s huvudkontor, som ligger på tionde och elfte våningen i ett mycket grått och brittiskt höghus mitt i Bristol. Col Needham har inte längre tid att motionssimma så han har bestämt sig för att alltid ta trapporna, aldrig hissen. Inklusive lunch och ett par möten på stan blir det ett par tio­tusen steg om dagen.

Det är fredag och ganska tomt på kontoret. Här sitter de som faktakollar den cirka miljonen uppdateringar som kommer in från sajtens användare varje vecka. Imdb har ytterligare tre data­behandlingscenter; i Indien, Seattle och Costa Rica. De är utspridda i världen efter tidszon, så att det alltid finns personal som jobbar. Väggarna är täckta av filmaffischer. En stor glashylla är fylld av filmprylar som Col Needham har samlat på sig genom åren.

För Col Needham älskar film. Innan veckan är slut kommer han att ha sett fem filmer på bio och minst ett par hemma. Vanligtvis slukar han två filmer om dagen. Genrerna skiftar, den här veckan har han till exempel sett X-Men: Dark Phoenix och Husdjurens hemliga liv 2, samt ska vara testpublik för en kommande film av en stor regissör vars namn han inte får avslöja.

”Ärligt talat, trots att det har gått så lång tid så nyper jag mig fortfarande i armen ibland för detta är som en galen Inception-dröm. Är det verkligen sant att detta är mitt jobb?”, säger han.

Har sett 11 777 filmer

Första filmen såg han som femåring; Snövit och de sju dvärgarna. Hajen när han var nio. Sedan har det rullat på i rask takt.

”Låt mig kolla i Imdb-appen, säger han och fiskar upp sin telefon. Jag har sett 11 777 filmer ­sedan jag började föra bok den 1 januari 1980!”

Då var han 13 år. Precis i rätt ålder för den första Star Wars-trilogin, Alien-filmerna och Bladerunner. Fullständigt mottaglig för hemvideorevolutionen. Kärleken till science fiction-film ledde till ett djupt intresse för teknik och datorer. Redan som tolvåring programmerade han egna datorspel på den billigaste hemdatorbyggsatsen som fanns att tillgå, som han kopplade till familjens tv. En vän till familjen vädrade morgonluft och kom med ett affärsförslag.

”Han hade en Sharp MZ-80K med oerhörda 48 kilobyte i minne! Med en ordentlig skärm och ett tangentbord. Arbetsfördelningen såg ut såhär; vår vän försåg mig med datorn, jag skrev och designade spel och min mamma sprang fram och tillbaka till posten med kassetterna och till banken med checkarna.”

Spelen såldes via annons i tidningen Personal Computer World. Till slut hade Col Needham tjänat ihop tillräckligt mycket pengar för att köpa sin egen dator. Det var på den han började föra filmdagbok, när han inte längre kunde hålla ordning på vilka filmer han sett. På den tiden var det tvång på att spola tillbaka hyrfilmer, annars kunde man åka på böter. För skojs skull tryckte han på play igen och började skriva ner alla medverkande i filmerna.

Det sysslade han med till 1990, då han lade ut databasen på en anslagstavla på internet och fick kontakt med andra filmnördar som fyllde på med information. Ett nätverk började växa fram.

Tidigt ute på nätet

World wide web uppfanns 1989 av den brittiske forskaren Tim Berners-Lee. Den första hemsidan byggde han åt sin arbetsgivare, partikelfysiklaboratoriet CERN i Schweiz, och den lades ut på valborgsmässoafton 1993. I samma veva fick Col Needham ett mail från en student på universitetet i Cardiff som ville göra databasen tillgänglig för allmänheten. Under namnet Cardiff Internet Movie Database blev Imdb en av de första 100 sidorna på nätet.

”På den tiden fanns hemsidan What’s new on the web som listade varje ny sajt som lagts ut dagen innan, vanligtvis tre-fyra stycken. Folk brukade fråga om jag hade ”gjort webben” och visst, det hade jag, alltså jag hade varit inne på varenda hemsida som existerade. För det var så litet.”

Sajten flyttades runt på olika universitetsservrar i takt med att den växte. Kärngänget om 20 personer spridda runt om i världen hjälpte till med att utveckla sajten, fylla på nya genrer och kategorier.

Plötsligt ringde The New York Times och ville ha en intervju. Reportern påstod att alla i Hollywood använde Imdb. Trafiken mångdubblades. Till slut köpte en medarbetare i Wisconsin en webserver med Col Needhams splitternya kreditkort. Två veckor senare sålde Col Needham sin första annons. När företaget frågade vad det kostade att annonsera i en månad blev han tyst.

”Vad ska jag säga nu? Jag tog helt enkelt kostnaden för webservern och gångade den med tre och de sade okej. Så blev vi världens första vinstdrivande internetföretag.”

Arbetet med Imdb tog alltmer tid. Hans fru ­Karen Needham hjälpte till, mejlade man ”the help desk” var det hon som svarade. Col Needham funderade på att säga upp sig från Hewlett-Packard där han sysslade med framtidsforskning inom mjukvaruutveckling och teknologi. När han sålde den första annonsen till ett filmbolag, för Independence Day, sommarens stora film 1996, ställdes allt på sin spets.

”Vi hade tvillingdöttrar på tre år, jag hade ett toppjobb som jag älskade. Skulle jag verkligen överge detta? Kom ska jag visa dig...”

Han reser sig och går till fönstret och pekar mot horisonten. Vid en gul kran ligger Bristols enda multibiograf på den tiden. Paret Needham skaffade barnvakt och bestämde sig för att gå på bio och sedan diskutera för- och nackdelar med att säga upp sig. De såg Mission Impossible.

”Plötsligt kommer en scen där Tom Cruise startar Netscape Navigator på en dator. Wow! Vi gick och köpte pizza och brydde oss inte ens om att diskutera för- och nackdelar, för om Tom Cruise använder nätet i en storfilm, då kommer alla att göra det snart.”

Köptes av Amazon för hemlig summa

Imdb blev ett företag i januari 1996. Col Needham gjorde en lista på medarbetare hängivna nog att våga säga upp sig från sina jobb. När inkomsterna räckte till ytterligare en lön ringde han nästa person på listan. Ofta var det första gången han hörde deras röster. Sajten lanserades på nytt i samband med Oscarsgalan.

I december 1997 kom ett mail från Alan Caplan, rådgivare på Amazon.com. Han och Amazons grundare Jeff Bezos skulle komma till London och ville träffas.

”Amazon var en av våra annonsörer på den tiden, så vi trodde att de ville diskutera en annonsdeal. Jeff Bezos bara stirrade på oss och vände sig till Alan: Annonserar vi hos de här killarna?!”

Xavier Dolan: Filmunderbarn & kontrollfreak

Bezos förklarade att Amazon skulle expandera och börja sälja musik och filmer, utöver böckerna som de gjort sig kända för. De letade efter en sajt att samarbeta med. Allt var på bordet, från en licensdeal till ett företagsköp.

”Vi blev helt chockade. Men samtidigt upphetsade, för vi insåg att det här skulle kunna utvecklas till något väldigt spännande. Vi behövde inte sälja egentligen, vi klarade oss bra på egen hand. Det lät bara briljant.”

Efter ett besök på huvudkontoret och distributionscentralen i Seattle togs beslutet. Den 24 april 1998 blev Imdb ett helägt dotterbolag till Amazon för en summa som aldrig har avslöjats. Amazon köpte tre företag på ett bräde den dagen; Imdb, en tysk och en engelsk nätbokhandel som skulle komma att formas om till amazon.de samt amazon.co.uk.

Col Needham blev anställd nummer 33.

Hur många som är anställda på Amazon i dag får han inte avslöja. Inte heller hur många som jobbar med Imdb.

”Allt jag kan säga är att vi är fler än 200 personer och färre än 400. Det är så det är när man jobbar med ett sådant stort företag. Men det roliga är att det är fyra av oss från 1996 som fortfarande är här.”

Frihet att experimentera

Col Needham fyller på kaffet ur kannan som hans assistent ställt på bordet i det lilla hörnrummet som är hans kontor. Genom glasväggarna ser han åt ena hållet ut över Bristol och åt andra hållet kontoret. Det är viktigt att jag bara fotograferar ur särskilda vinklar. Amazon har som regel att man inte får lov att visa hur kontoren ser ut, för att röja hur många som jobbar där och vad de gör.

Samarbetet mellan Amazon och Imdb göder båda företagen. Amazon använder information ur databasen när de bygger nya tjänster; Imdb har tillgång till Amazons förfinade algoritmer och friheten att experimentera. På bordet framför oss står till exempel en Alexa, Amazons röstassistent som kan svara på frågor och styra olika apparater. Den här varianten är fransk, eftersom Col Needham försöker lära sig franska. Ställer man en underhållningsrelaterad fråga är det en väldigt stor sannolikhet att Alexa svarar från Imdb:s data­bas.

När Amazon lanserade en uppdaterad version av sin läsplatta Kindle Fire för ett par år sedan innehöll den finessen X-Ray. När man trycker på skärmen i en film eller tv-serie dyker det upp i­nformation om skådespelarna. Idén kom ursprungligen från Imdb.

”Jag satt inkognito i publiken i en gigantisk flyghangar i Santa Monica, omgiven av folk som praktiskt taget trillade ur stolarna av den här teknikutvecklingen. Det finns ett fantastiskt citat av författaren Arthur C Clarke som beskriver den ­dagen bra; ”en tillräckligt avancerad teknik är omöjlig att skilja från magi”.”

Col Needham är själva sinnebilden av en entusiast. Han pratar i filmcitat, droppar referenser och brinner för att sprida sin kärlek till film. Entreprenör ut i fingertopparna, men utan pretentioner. Han drev Imdb från sin förortsvilla fram till 2011. Han ger intryck av att vara väldigt snäll och omtänksam. Men hur funkar den passionen i en amerikansk storbolagsstruktur?

”När Jeff Bezos förstod att vi drev ett företag med cirka 20 personer, där knappt någon av oss träffats eller pratat på telefon, hävdade han att det inte borde fungera. Hur kunde vi lita på varandra? Han litade dock på oss tillräckligt mycket för att låta oss behålla vårt sätt att arbeta.”

Vill inte diskutera kritik

Även om Col Needham gärna stolt pratar om tekniska landvinningar inom Imdb eller att han numera ingår i filmfestivaljurys, vill han inte kommentera vare sig sin egen eller ägarbolagets maktställning. Att Amazon kritiserats för sitt monopol, att de slår ut fysiska butiker och dåliga arbetsförhållanden på distributionscentralerna. Det märks att han blir obekväm. Skickligt byter han ämne till att tala om Imdb och fyrar av inövade oneliners som: ”it was ridiculously geeky, but it worked out ok in the end” och ”how can we add value to customers?”.

”Folk säger till mig, jaha, ni har inte särskilt mycket om ungersk stumfilm? Men hjälp oss då! Skapa sidor för de filmer som saknas. Vi är blott en spegelbild av våra kunders intresse. ’Ni måste ha så mycket makt’, säger folk. Jag har ingen makt alls. Jag är bara en representant för drygt 200 miljoner film och underhållningsfans.”

Men det är givetvis en sanning med modifikation.

Ruben Östlund berättar på telefon att paret Needham hamnade på festen av en slump. Han kände till att paret tyckte om hans filmer och vips hade en pr-person sett till att bjuda in dem.

”Imdb betyder väldigt mycket för branschen. Man kollar upp alla där, är de seriösa? Vad har de gjort innan? I Ubern, på väg till olika möten med branchfolk som man inte riktigt har koll på, så ­söker man upp dem lite snabbt i mobilen. På möten ser jag ofta min egen sida skymta förbi innan den hinner klickas bort”, säger Ruben Östlund.

Med lanseringen av Imdb Pro år 2002 upphörde företaget att bara serva fansen. Nu blev sajten en sorts databas även för branschen internt. En orabatterad årsprenumeration kostar 2 400 kronor. Hur många som prenumererar är inte officiellt.

Sedan 2008 äger Imdb även Without a Box, en sajt som förenklar anmälningsförfarandet till en stor mängd fristående filmfestivaler världen över.

Tuva Novotny: »Jag är så lycklig«

Så det är inte för inte som Imdb ibland skämtsamt kallas för just Hollywoods hårddisk. Med all information och statistik i databasen kan filmskapare och producenter rimligen lista ut exakt vad som kan bli en succé. Sedan ett par år publicerar Imdb dessutom sina egna tv-program på sajten och lanserade en egen streamingplattform i USA i januari: Imdb TV.

”Vi erbjuder filmer gratis, tjänsten är reklam­finansierad. Du tänker säkert, ’hmm om det är gratis då är väl utbudet dåligt?’ Tvärtom. När jag fick listan på filmer skickade jag tillbaka den för jag trodde att det måste vara fel. En av mina favoritfilmer är Contact med Jodie Foster, den finns där.”

Har ni några konkurrenter?

”Det vi gör är helt drivet av vad kunderna vill ha. Efter 20 år med Amazon håller jag med Jeff Bezos som säger att man ska vakna på morgonen och oroa sig för sina kunder, inte för konkurrensen. Man vill ju överraska kunderna med att ge dem det de inte visste att de vill ha.”

Du pratar gärna om hur bra allt är, berätta om något med Imdb som inte har fungerat.

”Ja, jag är som Captain Marvel, lyser av positivitet! Våra diskussionsforum funkade inte, det blev för negativt. Vi lanserade dem 1999, då var folk fortfarande rätt trevliga. Men stämningen blev giftig ganska snabbt. Det var det svåraste beslut jag någonsin har tagit, för Imdb växte fram ur den pågående digitala filmdiskussionen.”

Var du rädd för att göra folk besvikna?

”Absolut, jag fick min filmutbildning på sådana forum. Men stämningen var helt annorlunda då. Andra inom företaget ville stänga dem långt före mig, jag höll ut så länge som det gick. Allt färre av våra användare använde forumen, men mängden tid som vi behövde lägga på att städa upp dem blev helt oproportionerlig.”

Ni har kritiserats för att fler män än kvinnor lämnar omdömen, vilket ger en skev bild av betygen på sajten.

”Våra användare ser ut precis som befolkningen; 51 procent kvinnor, 49 procent män. Men männen skriver mer. Vi försöker vara så transparenta som möjligt med vår data och visar kön på de som röstar. Men det är bara grundläggande fakta, vi tar inte in ålder eller var man bor. Vi kollar alltid efter vad som skulle vara intressant att ta med.”

Hur skyddar ni er för kampanjer för att påverka resultaten?

”Till att börja med finjusterar vi algoritmen hela tiden. Då och då upptäcker vi nya attackvinklar. Vi studerar dem och försöker bemöta. Vi har gjort Moviemeter och Starmeter sedan 2001 så vi har 18 års erfarenhet av misstänkt aktivitet. Det är en kamp som alltid pågår, och den drivs för att behålla kundens tillit. Vi täpper till kryphålen hela tiden, men det finns alltid en risk.”

Vad har du för mål för Imdb?

”Folk frågar varför jag är kvar efter såhär många år, men jag älskar det här kontoret. Det är det vackra med Amazonkulturen; vi har kundfokus, vi drivs av data och att vara modig å kundernas vägnar, att få göra fel och lära sig. Jag kan inte tänka mig en bättre plats att fortsätta vara entreprenör än här.”

Men bortsett från Amazon, har du något personligt mål?

”En del av min hemliga plan har alltid varit att göra folk lika intresserade av film och tv som jag är. Varje liten grej som gör att människor kan relatera till varandra och skapa förståelse. Jag tror på filmens kraft.”

Nästa år är det 30 år sedan Imdb började delas med allmänheten. Col Needham planerar att fira på något sätt, men hur är ännu inte klart. Han gillar inte att stå i centrum. Han vill helst vara i Bristol, gå på bio med sin fru och åka på filmfestivaler några gånger om året. Belöningen är att se sitt livsverk växa och serva den filmvärld som han älskat och ägnat all vaken tid sedan barnsben.

”Jag minns särskilt en dag när jag satt och jobbade med min databas. Mamma kom in i mitt rum och blev arg, hon tyckte att jag skulle gå ut och leka som normala barn, inte bara sitta inomhus och knattra på datorn. Många, många år senare bjöd jag med henne på The Royal Film Premiere, det stora årliga filmevenemanget med kunga­familjen. När vi gick på röda mattan på Leicester Square viskade jag: Nu är du väl ändå glad att jag aldrig gick ut och lekte?”