Di Weekend INTERVJUER

Hjälteduo med högtflygande planer

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Agnes Våhlundoch Elias Våhlund,

Jesper Frisk

Med över 400 000 böcker sålda i Sverige har blivit en sensation. Filmrättigheterna har sålts efter budgivning och ambitionen är att göra en internationell storfilm med hjälp av Hollywood. Agnes och Elias Våhlund har stora planer för sitt universum: ”Detta är inte en hajp. Det är en bra start.”
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

Klass 3B på Hökarängsskolan i södra Stockholm har fått en toppenstart på höstterminen. Författaren Elias Våhlund och illustratören Agnes Våhlund, som har gjort de fyra böckerna i serien Handbok för superhjältar, är på besök.

Det är många nyfikna frågor, blandade med pur beundran.

”Var det ni som hittade på Röda Masken alltså?”

”Är ni två gifta?”

”När kommer det fler böcker?”

FAKTA
Elias och Agnes Våhlund

Ålder: 46 respektive 33 år.

Bor: Lägenhet på Lidingö.

Familj: Elias 16-åriga dotter Filippa, från en tidigare relation.

Bakgrund Elias: Utbildad kock, ­skådespelare, cirkusartist. Startade och drev ett cirkusgymnasium och en stuntmansutbildning i Skåne, samt ett skivbolag. Arbetat som manus­författare och regissör.

Bakgrund Agnes: Född och uppvuxen i Warszawa i Polen. Arbetat som grafisk designer och bildredigerare.

VISA MER
FAKTA
Handbok för superhjältar

Första boken gavs ut i maj 2017.

Totalt har fyra böcker utkommit, som har sålt i över 400 000 exemplar, varav cirka 75 procent är fysiska böcker och ­resten digitala format.

Böckerna har i princip legat bland de tio översta på försäljningslistorna hos Bokus och Adlibris sedan augusti 2017.

Bland utmärkelserna finns Årets barndeckare 2018 och Årets mest sålda barnbok på Adllibris 2018.

Bokserien är såld till 20 länder.

Femte delen släpps våren 2020.

Bolaget Red Mask Entertainment omsatte 2018 cirka 1,5 Mkr. För 2019 beräknas omsättningen trefaldigas.

Källa: Rabén & Sjögren, Retriever.

VISA MER

Elias Våhlund berättar om hur böckerna blir till, och eleverna får rita en egen superhjältesaga. Agnes Våhlund ritar en svartvit version av Röda masken som klassen får behålla.

För eleverna är Agnes och Elias Våhlund nästan lika mycket superhjältar som huvudkaraktären Lisa, alias Röda masken. När det är dags för signering faller ett barn i gråt för hon har glömt ta med sig sin bok hemifrån, men hon får ett signerat vykort istället.

Handbok för superhjältar är något så ovanligt som en megasuccé i barnboksbranschen. På bara drygt två år har de fyra böckerna sålt i över 400 000 exemplar i Sverige, och dessutom gått på export till 20 ­andra länder. På Svenska förläggareföreningens årstopplista över försäljningen 2018 låg böckerna på plats 1, 4, 6 och 8. Som jämförelse låg senaste årens största bästsäljare Martin Widmark på plats 3, 9 och 10 med sin bokserie Lasse-Majas detektivbyrå. Norstedtsgruppens avgående vd, Otto Sjöberg, har sagt att förlaget inte haft en liknande barnbokssuccé sedan Harry Potter-febern i början av 2000-talet. Vilket passar den före detta skivbolagschefen, cirkusartisten, och kocken Elias Våhlund bra:

”Vi har grandiosa planer. Jag har storhetsvansinne!”

Retad dotter lade grunden

Det bärande temat i Handbok för superhjältar är mobbning. Huvudpersonen Lisa kommer till en ny stad men blir retad för sina utstående öron, och har svårt att få kompisar. Med hjälp av en bok från biblioteket lär hon sig olika superkrafter. Men medan hon lever ett parallellt liv som stadens hjälte måste hon också konfrontera sina egna problem, och bygga sin självkänsla.

Elias Våhlund fick idén till böckerna när hans dotter Filippa berättade att hon blev retad i skolan.

”Det var en väldigt jobbig period för henne. När jag var liten och blev retad slog jag ner de som var taskiga. Senare blev jag en av de som mobbade. Men det kunde jag ju inte säga till henne. I stället skrev jag utkastet till Handbok för superhjältar.”

Men det fick inte bara bli en bok som tröstar.

”Om man vill göra något för mobbade barn måste man skriva böcker som är så spännande att alla vill läsa dem, även de som mobbar och de som låter det ske. Sedan kan man ha diskussionen om varför karaktärerna gör si eller så. Alla vet att mobbning existerar, men ingen vill prata om det. Har du fiktiva karaktärer att relatera till blir det enklare att räcka upp handen”, säger Elias Våhlund.

Blev ett par på High Chaparall

Han visade manus för hustrun Agnes Våhlund, som är grafisk designer och tecknare. Makarna träffades för sju år sedan när de båda arbetade på temaparken High Chaparall, hon som tecknare av besökarporträtt och han som showchef. Eftersom Agnes Våhlund kommer från Polen och inte talar svenska var manuset översatt till engelska, det språk makarna talar med varandra. Hon såg den bildmässiga potentialen, och började rita illustrationer till var och varannan mening.

”Elias ville göra en traditionell kapitelbok riktad till 9–12-åringar, så det var mycket text. Men det fanns så många scener att illustrera, och när han frågade hur texten skulle få plats sa jag ’Jag vet inte, du får väl korta ner den!’”, säger Agnes Våhlund.

Barnboksförlaget Rabén & Sjögren höll med. Agnes Våhlunds färgstarka, mangainspirerade bilder, med massor av detaljer, var nyckeln till framgång. Med så många bilder är det lättare att locka läsare i åldern 6–9 år. Paret fick rådet att sänka tempot i handlingen och göra fyra kortare böcker i stället för en lång. Formatet har blivit en hybrid av serietidning och bok.

Ytterligare fyra böcker påbörjade

Förläggare Sofia Hahr minns hur hon tyckte att hon tog i med en förstaupplaga på 5 000 exemplar per bok, mot normala 4 000 för barnböcker.

”Vi såg potentialen, men det var en chansning. Det var ett projekt som antingen kunde bli succé eller missförstås”, säger Sofia Hahr.

Efter ett internt möte på förlaget ville säljchefen drämma till med 7 000 exemplar per bok. Ett bevis så gott som något på att ingen kunde förutspå den enorma succén.

Den första boken utkom i maj 2017, och sedan augusti samma år har någon eller ­flera av böckerna i princip konstant legat på 10-i-topplistorna hos Bokus och Adlibris. I juni 2018 gick bok nummer fyra upp bland topp tio, enbart baserat på förhandsbeställningar. Då hade Agnes Våhlund inte ens börjat rita illustrationerna till den.

De nästkommande fyra böckerna är påbörjade, och del fem beräknas släppas i mars 2020. Det är de detaljrika bilderna som gör att barnen och förlaget får vänta på ytterligare böcker. Eftersom Agnes Våhlund har arbetat oavbrutet med illustrationerna i flera år har det blivit nödvändigt att ta en liten paus.

Elias Våhlund gör ingen hemlighet av att arbetsbördan är extremt orättvist fördelad. En textsnutt som tar honom några minuter att skriva ihop kan ta dagar att illustrera, berättar han för klass 3B:

”I slutet av första boken fick jag en toppenidé att visa hur Lisa flög högt, och att man ser hela staden under henne. När jag berättade idén för Agnes skrek hon rakt ut i tre minuter. Såhär: GAAAAAH!”

Bilden med staden Rosenhill ur fågelperspektiv, som syns i första boken, tog Agnes Våhlund hela åtta dagar att färdigställa. Den innehåller 1 254 individuellt ritade byggnader.

Varenda barn som syns i böckerna – även bifigurer på skolgården – har ett namn, och Agnes Våhlund har en lista som visar vilka barn som är kompisar med varandra, så att grupperingar följs åt genom hela bok­serien.

Hollywoodproducent involverad

I våras såldes filmrättigheterna för Handbok för superhjältar till Lidingöbaserade Stiller Studios, efter budgivning mot SF Studios. Slutpriset är hemligt, men ett av de högsta som någonsin betalats för filmrättigheterna till en svensk barnbok, enligt Elias Våhlund.

Nu är Di Weekend också först ut med att berätta att den kommande filmen är förankrad i Hollywood. Medproducent är Charles B Wessler, som tidigare bland annat gjort bröderna Farrellys filmer Den där Mary och Dum och dummare, och förra året fick en Oscar för Green book, som vann ”Bästa film”.

”Han har ett sjukt nätverk med duktiga skådisar, manusförfattare och så vidare, och vår plan är att göra det här till en riktigt internationell produkt. Det blir både en svensk version och en engelsk”, ­säger Patrik Forsberg, vd för Stiller Studios.

”Vi har precis sett ett utkast på manus som vi är jättenöjda med, det var bättre än förväntat. Det var vår berättelse, men lyft till en ny nivå. Vi har jättehöga förhoppningar på filmen”, säger Agnes Våhlund.

Filmen är bara det första av många steg i paret Våhlunds bygge av ett superhjälteuniversum baserat på franchising.

”Vi kände när vi började med böckerna att vi har kommit på någonting som är bra. Och det är en trygghet vi lutar oss mot när vi förhandlar. Tiden talar för oss – det är de som vill köpa rättigheterna som stressar”, säger Elias Våhlund.

Vad menar du med att tiden talar för er?

”Ju längre vi håller på, desto fler böcker kommer ut, och desto bättre kommer de att sälja. Nu finns vi på 19 olika språk, och det har gått på två år. Det finns inget som talar för att det skulle ta slut heller, utan det bara matar på”, säger Elias Våhlund och gör en serie klickljud för att illustrera.

Förläggarna som utmanar i litteratur-Sverige

Det är också därför de inte har satt igång massproduktion av kringprodukter, utan har hittills stannat vid tröjor, planscher, nyckelringar och vykort. Föräldrar som vill glädja sina barn med en Röda Masken-dräkt får sy den själva.

”Vi vill vänta till det är mer av en hajp. För helt ärligt tycker inte vi att detta är en hajp. Det är en bra start”, säger Elias Våhlund, och fortsätter:

”En del frågar mig: ’När är du nöjd?. Men jag är redan nöjd. För mig är det själva resan som är intressant.”

Deras bolag, Red Mask Entertainment, dras fortfarande mest med kostnader, trots den enorma succén. Royalties för det första riktiga succéåret 2018 betalas inte ut förrän i november i år, och än så länge har paret Våhlund levt på förskotten från förlaget, samt intäkter från föreläsningar på skolor och bibliotek.

För 2019 beräknas omsättningen landa på ungefär 4,5 Mkr, medan 2020 – då intäkterna från detta års försäljning trillar in – lär bli markant större.

”Det första förlaget sa till oss var ’Ni kommer aldrig att tjäna pengar på barnböcker, bara så ni vet’”, säger Agnes Våhlund.

Det var ärliga ord från Rabén & Sjögren, och grundade i verkligheten. Barnboksförfattares lägre ersättning, jämfört med den som författare med vuxen publik får, är välkänd. Med några få undantag är det inte många författare som blir förmögna på barnböcker.

Sett ur det perspektivet är Agnes och Elias Våhlund ändå nöjda med att det redan går att försörja sig på Handbok för superhjältar. Men målet är något helt annat.

Totalt är 24 böcker planerade att ingå i Handbok-serien. För att klara det vill de bygga upp en studio med fler illustratörer, för att avlasta Agnes Våhlund.

Förhoppningen är att den första filmen får premiär inom några år. Planer på att utveckla analoga och digitala spel, samt en musikal med tillhörande soundtrack, finns. Inom tio år ska böckerna vara översatta till dubbelt så många språk som i dag.

I Elias Våhlunds huvud finns också idén att på sikt skapa leklandsliknande ”center för superhjältar”.

”Varje barn vi kan locka från en Ipad till att läsa en bok eller gå utomhus och leka superhjälte är en vinst för oss”, säger Agnes Våhlund.

Ni sitter på en potentiell kassako, hur känns det?

”Det är jättehäftigt. Vi har jobbat hårt, men det handlar också om tur att ha hittat den här grejen”, säger Elias Våhlund.

Vad ska ni göra med förtjänsten?

”Investera så att det blir ännu större. Det är också därför vi är så försiktiga med rättigheterna. För vi har redan börjat prata om vad som händer när Disney eller Marvel kommer och vill köpa varumärket. Det är bara en tidsfråga”, säger Elias Våhlund.

Han brister ut i ett av sina bullrande skratt.

”Jag vet att du och andra människor tycker att jag är galen och over the top. Men det där har jag hört så många gånger redan.”

Han har själv nämnt det flera gånger ­under intervjun: hur han har sett varningssignalerna gå igång hos förlagschefer och agenturer när han lägger fram sina storslagna idéer och ambitioner. Agnes Våhlund har upprepade gånger också intygat att Elias har galna idéer, men att han brukar få rätt om han bara får testa.

Den sju meter höga uppblåsbara maskoten, som följer med dem på skolbesök och mässor, beställde Elias Våhlund från Kina – i smyg. Han lurade Agnes Våhlund att tro att beställningen gällde nyckelringar.

”Det kom ett stort paket, och jag fattade ju att det inte kunde vara nyckelringar. Vi blåste upp Lisa på gården för att se hur den såg ut, och det var galet. Men den är fantastisk, och skapar en känsla av något större”, säger Agnes Våhlund.

Den uppblåsbara figuren är en liten del i Elias Våhlunds egen marknadsföringsstrategi. För den delen vägrar han över­låta helt åt förlaget.

Så vände allt för Norstedts

”De har hjälpt oss jättemycket med redigering, kvalitetskontroll, tryck och distribution, men när det gäller marknadsföring litar jag inte på någon annan. Det är en besatthet.”

Utöver den marknadsföring som Rabén & Sjögren stod för satsade han därför parets besparingar samt stora delar av förskottet på böckerna på egna kanaler, framför allt sociala medier och en animerad trailer, och det fanns en sång som hörde till boken redan när den släpptes.

”Förlaget har gjort ett jättebra jobb, men ovanpå det har vi Elias galna idéer som känns äkta eftersom de kommer från författaren själv”, säger Agnes Våhlund.

De har lottat ut böcker bland lärare, och skolorna får även gratis tillgång till samtliga illustrationer, och en lärarhandledning som förlaget tagit fram.

”Skolorna är anledningen till att vi gjorde böckerna från början – för att vi ville prata om mobbning och hur man är mot varandra i skolan”, säger Elias Våhlund.

”Bra med känslor”

Klass 3B på Hökarängsskolan började jobba med böckerna redan under förra läsåret, under ledning av sin dåvarande klassföreståndare Anna Hjälm.

”Böckerna är jättebra, för de innehåller både fantasi och den här vardagliga igenkänningen som barnen gillar. Och man kan jobba över olika ämnen. I SO pratar vi om värdegrunden, i matematik om likheter, olikheter och mönster, och så svenska så klart. Man skulle även kunna prata om ­fysik, med tanke på de olika superkrafterna”, säger hon.

Alvin Lundgren skulle gärna ha samtliga böcker hemma. Han är ett stort fan, främst på grund av att de är spännande, ­roliga och har snygga bilder.

”Många barn vill ha spännande böcker. Om en bok inte är det brukar jag ta en ­annan. Och så är det mycket känslor i de här böckerna, det tycker jag är bra”, säger han.

Jasmine Johansson tycker att böckerna är läskiga på ett bra sätt:

”Jag skulle vilja ha alla superkrafter som Lisa har. De är bra vid olika tillfällen.”