Di Weekend BIL

Mot framtiden utan automation

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Hos lyxbiltillverkaren Bentley görs fortfarande mycket för hand och på sina ställen i fabriken i engelska Crewe är det som om tiden stått stilla.

Bentley

Automatisering, robotisering och digitalisering är modeord i tiden. Men inte hos lyxbilstillverkaren Bentley. Här är tillverkningen fortfarande påfallande analog.
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

Det smattrar från symaskinisterna som arbetar i långa rader och slipdammet från trädetaljerna kommer från manuellt ­styrda maskiner. Det mest slående när man går mellan de gamla lokalerna i fabriken är de starka dofterna. I träverkstaden är det som att gå in i ett snickeri. I nästa byggnad luktar det exklusivt av fint skinn från skandinaviska oxar.

Di Weekend är i den arbetarklasspräglade järnvägsstaden Crewe. Det var hit, ungefär en timmas körning söderut från Manchester, som Bentleys tillverkning flyttade 1946.

Crewe var en viktig stad för den brittiska krigsmaskinen under andra världskriget, dels på grund av järnvägen men framför allt på grund av tillverkningen av Rolls-Royce flygplansmotorer. Det var också Rolls-Royce som 1931 räddade Bentley från ruinens brant efter den stora depressionen.

Länge, i 67 år, tillverkades lyxmärkenas bilar sida vid sida innan Volkswagen blev ny Bentley­ägare och BMW köpte Rolls-Royce 1998.

Sedan dess har Volkswagen investerat tungt i Crewe-fabriken. Och visst finns spår av VW, som en Audi-logga på någon komponent här och där. Den som skulle få för sig att skruva loss ratten och ta bort airbagen (gör inte det!) skulle exempelvis hitta de fyra Audi-ringarna stansade i metallen.

FAKTA
Bentley

1919. Bolaget grundas av ­Walter Owen Bentley, och den första bilen, EXP 1, byggs i London samma år.

1924. Bentley vinner i Le Mans, en bedrift man upprepar 1927, 1928, 1929 och 1930.

1931. Efter depressionen räddas bolaget av Rolls-Royce som flyttar tillverkningen från Cricklewood till Derby.

1938. Pym Lane-fabriken i Crewe byggs för att tillverka Merlin-motorer till flygvapnet.

1946. Fabriken övergår till biltillverkning. Den första Bentleyn som rullar av bandet är en Mark VI.

1952. Bentley R-Type Continental gör debut.

1959. Bentley S2 lanseras med ny V8 i aluminium på 6,2 liter.

1965. Året för lanseringen av Bentley T1.

1971. Grundaren Walter Owen Bentley dör i augusti, 82 år gammal.

1984. Bentley Corniche får ett nytt namn, Continental.

1998. Volkswagen blir ny Bentley-ägare och investerar omkring 12 miljarder kronor i Crewe-fabriken.

2001. Bentley gör comeback på Le Mans.

2009. Flaggskeppet Mulsanne lanseras.

2018. Dags för en ny generation av Continental GT.

VISA MER
FAKTA
60 bilar

... per dag produceras i nuläget i fabriken i Crewe, varav tre av flaggskeppet Mulsanne. Till varje Mulsanne går det åt 15 oxhudar. Varje ratt sys med 10 meter tråd och 620 stygn för hand, vilket tar cirka 5 timmar.

VISA MER

Men den tyska jätten har varit noga med att ­bevara en genuint brittisk känsla i anläggningen. Den känslan förstärker vår guide, Nigel Lofkin, med den äran. Han började 1980, närmare ­bestämt måndagen 11 augusti klockan 10.00, på fabriksgolvet.

”Min farfar arbetade här, min bror Michael har jobbat här i 43 år och min son och dotter var här innan de började på universitetet. Den familjära stämningen bidrar till att det finns en stark ­passion. Dessutom är det något som slår an hos kunderna som kommer hit på besök”, säger Neil Lofkin, som började sin långa karriär i bolaget med att sy och montera skinndetaljer på säten, rattar och inredning.

Men att börja sin yrkesbana i den krisdrabbade brittiska bilindustrin i skiftet mellan 1970- och 1980-tal var inget självklart val. Internationell konkurrens, dålig kvalitet och upprepade strejker hade fått biltillverkningen på knä.

”När jag slutade skolan hade man två val, järnvägen eller Rolls-Royce och ­Bentley. Pappa sa till mig att välja det ­senare, vilket var bra med tanke på att järnvägen minskat i betydelse medan biltillverkningen växt. Men det har varit en berg- och dalbana, med både goda och ­dåliga tider sedan dess.”

Nigel Lofkin berättar att många var skeptiska till nyheten att Volkswagen skulle ta över. Men investeringarna i fabriken och en nysatsning på motorsport fick de flesta att ändra åsikt i takt med att försäljningen ökade.

”Stället var trångt, slitet och bullrigt, men har blivit mycket bättre. Och återgången till rötterna i motorsport har ­varit en smart strategi för att få varumärket att stå på egna ben”, säger Nigel Lofkin, som själv tog steget till marknads- och försäljningsavdelningen i samma veva som Volkswagen tog över.

Två bilar per anställd

I Crewe arbetar cirka 5 000 anställda med en förhållandevis blygsam volym. Förra året tillverkades 10 500 bilar, alltså ungefär två bilar per anställd. Men det har sina förklaringar. Kunderna kan anpassa i princip allt som har med inredningen i ­bilarna att göra. Vill de ha knallrosa läderklädsel med broderier får de det. Och vill de täcka över de klassiska detaljerna i valnötsträ med svart pianolack får de ­också sin vilja genom.

Nigel Lofkin ser dock helst att hand­arbetet behålls synligt. Bara träinläggen i en bil tar nämligen ungefär en månad att tillverka, lite beroende på träslag.

Majestätiskt tyst i Rolls-Royces toppmodell

”Det är med träarbetena som vi har längst ledtider. Därför börjar vi alltid där, i god tid innan produktionen av kaross och motor kommit igång.”

I träverkstadens lager ligger noggrant utvalda råvaror och väntar på bearbetning. När lagret är fullt beräknas det vara värt 250 000 pund, cirka 3 miljoner kronor. Valnöt är fortfarande det vanligaste valet, men här finns träslag från hela ­världen. Väljer man ek till sin bil kan man exempelvis få inredning från träd som växt i Skandinavien.

I verkstaden intill ligger en lätt men tydlig doft av lack i luften. Det var annor­lunda förr, när Nigel Lofkin började för 38 år ­sedan kunde man känna sig ”hög som ett hus” fram på eftermiddagen.

”På min tid gick man omkring i ansiktsmask mot damm och lösningsmedel. Man kan lugnt säga att det är en mer hälsosam miljö i dag.”

Små initialer inpräntade

För att betona att de manuella arbets­momenten fortfarande är många har ­varje Bentley flera små svårupptäckta tecken på vem som gjort vad. Under läderklädseln på sätena och på ratten står exempelvis initialerna på den i fabriken som utfört monteringsarbetet.

Samtidigt har bilarna självklart moderniserats och en stor del av karossen byggs i aluminium och kompositmaterial för att hålla vikten så låg som möjligt. Och man sam­arbetar kring motorer och växellådor inom VW-gruppen, den minsta motorn kommer från Ungern där den tillverkas i samarbete med Audi.

Ett annat tecken i tiden är att Bentley presenterade märkets första hybrid på Genèvesalongen i mars. Det är den stora suven Bentayga som ska utrustas med elmotor och batteri som ska sam­arbeta med en V6:a. På enbart el är räckvidden angiven till 5 mil. Vid samma tillfälle passade ­märket dock också på att presentera något helt annat som visar att framtiden inte är helt eldriven. Nya Continental GT går exempelvis att få med en uppdaterad version av Bentleys W12, en jättemaskin på 6 liter som inte kommer att miljö­klassas i första taget.

Att hålla kvar vid historien och samtidigt ligga långt fram i tanken är en av de stora ut­maningarna för ett märke som Bentley. Det säger Jonathan Punter som är ansvarig för interiördesign:

”Vi måste tänka längre fram än andra eftersom vi har längre produktcykler än de stora volym­tillverkarna som snabbare kan implementera ny teknik och designändringar.”

"Vi försöker vara där pengarna är" Exklusiv abonnemangstjänst?

Han säger också att det pågår en livlig diskussion kring hur framtidens bilmarknad kommer att se ut. Kanske kommer kunderna i lägre grad vilja ha en egen bil, men å andra sidan vilja veta att de har tillgång till en Bentley var de än befinner sig i världen, genom någon form av exklusiv abonnemangstjänst.

En annan som idé som Jonathan Punter och hans kolleger leker med är att testa ett bilbyggande från bilismens barndom, då en biltillverkare ofta ­byggde chassi och drivlina som sedan gick ut till olika specialiserade karosserier.

”Precis, så som det såg ut förr i tiden. Tänk vilken frihet för anpassning det skulle ge våra ­kunder.”