Di Weekend INTERVJUER

P-appen forskarens nya baby

”Det ser svårt ut att utvecklas på det här området. Regelverken är skrivna långt innan apparna kom. Det är synd, det sätter stopp för innovationer.”

Jesper Frisk

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Partikelfysikern Elina Berglund Scherwitzl arbetade vid Cern i Schweiz med upptäckten av Higgspartikeln. 2013 fick upptäckten Nobelpriset.
Samma år lämnade hon Cern för att programmera en fertilitets-app för kvinnor. Med miljoner i riskkapital hoppades hon att Natural Cycles skulle förändra preventivmedelsmarknaden.
Men nu befinner sig bolaget i limbo i väntan på granskning.

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post

I gryningen den 4 juli 2012 cyklar Elina Berglund Scherwitzl hem från partikelacceleratorn vid Cern utanför Genève i Schweiz. Hon är euforisk, men utmattad, när hon stapplar in i lägenheten strax efter klockan fem och somnar fullt påklädd på sängen.

Tre timmar senare ringer telefonen, hon har glömt ett viktigt möte och kastar sig i väg på cykeln igen.

”Jag hade cyklat till jobbet den dagen, så det första som hände när jag kom till mötet var att jag bad om ursäkt för att ha cyklat 30 kilometer utan att ha duschat. Men det spelade ju inte så stor roll i det sammanhanget”, säger Elina Berglund Scherwitzl.

Det var minimalt fokus på eventuella kroppsodörer på partikelfysiklaboratoriet Cern den dagen och Elina Berglund Scherwitzl hade inte kommit till vilket möte som helst. Teamet hon ingick i hade jobbat oavbrutet för att få allting klart. Nu var det dags för ett sista möte innan de skulle hålla en stor presskonferens om vad de hade bevittnat.

När de öppnat den svarta lådan natten till den 4 juli stod det klart att de hade upptäckt något som skulle gå till historieböckerna.

FAKTA
Elina Berglund Scherwitzl

Ålder: 32 år.

Familj: Maken Raoul Scherwitzl, vd och medgrundare till Natural Cycles, och dottern Alba.

Bor: Lägenhet i Stockholm.

Bakgrund: Civilingenjör i teknisk fysik på Lunds Tekniska Högskola, LTH, utbytesår på UCSB i USA, examensarbete och post doc i Atlasexperimentet på partikelfysiklaboratoriet i Cern i Schweiz.

VISA MER

Higgspartikeln.

”Det var den mest fantastiska upplevelsen i mitt liv. Jag var ändå ganska ny, vissa hade jobbat där i 20 år och väntat på det hur länge som helst”, berättar Elina Berglund Scherwitzl.

Men efter några veckor lade sig euforin och byttes ut mot en tomhet. Vad skulle kunna överträffa det hon just varit med om?

Partikelfysiker barndomsdrömmen

När andra knappt kunde räkna vid 5 års ålder kunde Elina Berglund Scherwitzl berätta att hon ville bli partikelfysiker.

”Det är allt jag någonsin velat bli, det har aldrig funnits något annat. Intresset kom från min pappa och min morfar som berättade om svarta hål. Jag har alltid varit fascinerad av att förstå universum.”

Hon läste fysik på Lunds Tekniska Högskola och hennes tidiga intresse för partikelfysik ledde till både examensarbete och en doktorandtjänst på Cern. Efter sin examen började hon arbeta i ett stort team i jakten på Higgs.

I dag är högteknologins borg i Cern utbytt mot en liten lokal i spelbolaget Stardolls lokaler i centrala Stockholm.

Elina Berglund Scherwitzl tar en paus från sin dator, skärmen visar ett enda virrvarr av olika siffror.

”Jag sitter och gör lite finjusteringar i algoritmen”, säger hon innan vi sätter oss i ett konferensrum.

Det är kittlande att se algoritmen med stort A, den som fick Elina Berglund att byta yrkesbana och lägga partikelfysiken på hyllan.

Ville bli gravid

Några månader innan Higgs-upptäckten hade hon tagit ut sin p-stav eftersom hon och hennes make Raoul Scherwitzl planerade att skaffa barn om några år. Hon tänkte att det var bra att låta kroppen vila från hormoner först.

”När jag satt och googlade på naturliga sätt att undvika graviditet upptäckte jag att man kunde se på kroppstemperaturen om man är fertil eller inte. Det hade jag ingen aning om.”

Efter temperaturupptäckten köpte hon en gammal fertilitetsdator från 1990-talet, men var inte nöjd med hur den analyserade hennes kroppsdata.

Vad gör en partikelfysiker som tycker att data analyseras fel?

Skriver sin egen algoritm.

Där och då såddes det första fröet till appen Natural Cycles. Elina Berglund började prata med sina kvinnliga kolleger på Cern om sin upptäckt. Resultatet blev att de började mejla henne sin temperatur för att få svar på om det var en grön dag – fritt fram att ha oskyddat sex, eller röd dag – använd kondom.

”Jag tänkte inte att det skulle bli något mer av det, men på vår smekmånad sa Raoul: ’Ska vi inte göra din algoritm till en app så att alla kan använda sig av den?’ Jag tänkte att jag kunde ge idén ett år och i värsta fall hade jag lärt mig hur man programmerar en app.”

Ett halvår senare sa både Elina Berglund och hennes man upp sig från sina respektive jobb. Elina Berglund lämnade Cern strax innan Higgsupptäkten belönades med Nobelpriset 2013. Raoul Scherwitzl började arbeta som konsult på IBM medan Elina Berglund satt hemma och programmerade.

Ett år senare var den första versionen av Natural Cycles lanserad. Användaren mäter sin kroppstemperatur varje morgon och skriver in den i appen, där data analyseras och visar om det är en grön dag (icke-fertil), eller en röd dag (fertil).

Exakt nio månader senare

I samma veva som lanseringen planerade Elina Berglund Scherwitzl och Raoul Scherwitzl att bli gravida, och enligt den nya appen skulle Elina Berglund ha ägglossning på deras bröllopsdag den 11 augusti. För att bevisa att appen fungerade twittrade de ut sina planer: "We, the founders of Natural Cycles, will switch to NC Planning and try for a baby."

”Vi tänkte att ingen skulle tro på oss om vi bara sa att vi blev gravida, men vi kom på att på Twitter kan man inte ändra en status i efterhand, bara ta bort den.”

I juni skrev vi de på sin blogg att de tänkte försöka bli gravida den 11 augusti. Dottern Alba kom exakt nio månader senare.

Med pengar från den första investeringsrundan gjorde de en marknadsundersökning om var de skulle lansera appen först. Sverige och Japan var båda starka kandidater på grund av hög användning av smarta mobiler.

”Sverige har en väldigt hög andel som använder hormonella preventivmedel, i Japan är det i princip förbjudet. Där har de högst kondomanvändning i världen. Sverige var lättare än Japan att börja med”, säger Elina Berglund.

Hon hade egentligen aldrig tänkt flytta tillbaka till Sverige, men så fick det bli. Innan paret flyttade startade de bolaget Natural Cycles AG i Schweiz.

”Nu får vi ångra det, det innebär mycket krux. Vi har fortfarande ett schweiziskt holdingbolag som inte gör något, allt ligger i det svenska dotterbolaget, men ändå blir det ganska mycket pappersarbete.”

I augusti 2014 gjorde de om designen, anställde fler personer och började marknadsföra Natural Cycles. Paret Berglund Scherwitzl bodde granne med Isabella Löwengrip, även känd som Blondinbella. Hon gick in som en av de första externa investerarna. Totalt tog de in 17 miljoner kronor i kapital från bland annat Stardoll-grundaren Mattias Miksche, danska Sunstone Capital och tyska E Ventures.

Det stora bakslaget

Mellan augusti 2014 och augusti 2015 växte Natural Cycles snabbt, enligt bolagets egen utsago tog de 4 procent av preventivmedelsmarknaden i Sverige.

Proffs på fotboll och affärer

Men i vintras kom det stora bakslaget.

Först fällde Reklamombudsmannen appen för missvisande marknadsföring. De fick inte hävda att appen var en 99,9 procent säker preventivmetod, det krävs mer forskning för att kunna bevisa påståendet.

Några veckor senare kom Läkemedelsverkets dom – Natural Cycles fick inte marknadsföra sig som ett preventivmedel över huvud taget, utan bara som en fertilitetsmonitor. Allt som insinuerade att appen kunde användas för att förhindra en graviditet skulle alltså bort, och användarna fick ett mejl med informationen om att de inte fick använda appen som ett preventivmedel. Bolaget fick heller inte säga något negativt om hormonella preventivmedel.

Trots motgångarna nådde Natural Cycles sitt försäljningsmål om 2 miljoner dollar, eller drygt 17 miljoner kronor, på helåret.

”Vi får dagligen mejl och samtal från användare om hur de mår mycket bättre sedan de slutat använda p-piller, men det får vi inte använda i vår marknadsföring. Vi fick gå tillbaka i vårt Facebook- och Instagramflöde och ta bort alla delningar.”

Ska klassas som preventivmedel

För att få en medicinteknisk stämpel krävs att man går till ett så kallat oberoende anmält organ i Europa som granskar produkten. Natural Cycles fick en stämpel innan de lanserade appen, men den blev då klassad som en fertilitetsmonitor – precis som p-datorerna.

Den medicintekniska stämpeln IIB, samma som kondomen, är det Läkemedelsverket kräver för att Natural Cycles ska få kallas preventivmedel. I våras gick ett tyskt organ med på att granska Natural Cycles.

”Vi vet inte än om det kommer att gå igenom nu i höst. Det hade varit fantastiskt för oss. Men det är fortfarande inte alls säkert, det är en ganska lång och plågsam process med mycket dokumentation och pappersarbete.”

Vad händer om ni inte blir klassade som preventivmedel?

”Då får vi fortsätta att säga att det är en fertilitetsmonitor och inte insinuera att det är ett preventivmedel.”

Hur pass mycket har det skadat er tillväxt?

”Vi slutade göra marknadsföring helt. Nu har vi legat lågt, vi behöver få in mer kapital också.”

I fjol omsatte bolaget alltså 17 Mkr, med en förlust på 11 Mkr. Enligt Elina Berglund är det dock helt enligt plan.

”Vi är fortfarande beroende av investerare, för vi vill växa snabbare och investera mer pengar.”

I slutet av juni tog Natural Cycles in 50 Mkr i en ny investeringsrunda, huvudinvesteraren var Bonnier Growth Media. Pengarna ska användas till att anställa mer personal och expandera i USA eller England, beroende på vad det tyska organets dom blir.

”Om vi får klass IIB, är vi den enda appen i vårt slag som finns och då vill vi växa mer i Storbritannien.”

Varför Storbritannien?

”Vi fick stort genomslag i Storbritannien när vi publicerade vår studie. Om vi får märkningen kan vi försöka samarbeta med National Health Service, NHS. I Storbritannien är preventivmedel gratis för alla och om vi skulle kunna få ett partnerskap med staten vore det fantastiskt.”

Om ni inte får märkningen?

”Om det dröjer satsar vi på USA. Där reglerar FDA, Food and Drug Administration, och de har aktivt gått ut och sagt att de inte reglerar fertilitetsappar. Där kan vi börja växa smått tills vi får märkningen.”

Vad är den största utmaningen i USA?

”Där är det ganska vanligt att man analyserar sin egen kroppstemperatur för hand, på papper. Det kanske blir svårt att övertyga dem om att en app kan göra något som de själva gjort i många år.”

100  000 användare

Sverige och Kenya lika tufft för företag

I dag finns Natural Cycles tillgänglig i princip alla länder i världen, förutom Nordkorea, Kuba och några länder i Afrika. Sammanlagt har de drygt 100 000 användare, varav 60 procent finns i Sverige. Den genomsnittliga användaren är 29 år.

De två kliniska studier som Natural Cycles har fått publicerade är viktiga. I våras publicerade de en studie i den vetenskapliga tidskriften European Journal of Contraception and Reproductive Health care, där de kunde visa att Natural Cycles i princip var jämförbart med p-piller. Vid perfekt användning – det vill säga att användarna tar sin temperatur och för in den i appen på rätt sätt varje dag – resulterade Natural Cyles i 0,5 oplanerade graviditeter per hundra kvinnor och år. För p-piller ligger samma siffra på 0,3.

Vad är din inställning till hormoner?

”För oss som mår dåligt av dem är det viktigt att det finns alternativ. Jag tror att många tjejer känner sig pressade att ta p-piller i väldigt ung ålder. Vi har även ett problem i Sverige med att unga tjejer blir mer och mer deprimerade, vilket är en vanlig biverkning av p-piller. Jag har själv en dotter och tills hon är 18 får hon använda kondom.”

Blir det Natural Cycles sedan?

”Hon är bara två år, så det kanske finns en ännu bättre lösning då. Vi har 16 år på oss att utveckla något super hightech.”

Hur vill du utveckla appen?

”Det ser svårt ut att utvecklas på det här området, men jag tänker mycket på vad vi kan göra i framtiden. Regelverken är skrivna långt innan apparna kom. Det är synd, det sätter stopp för innovationer.”

Trivs du med livet som entreprenör jämfört med att arbeta som partikelfysiker?

”Jag saknar mina kolleger, men jag har anställt en kille från mitt experiment på Cern. Annars är det liknande arbete jag håller på med – forskning och dataanalys, fast uppblandat med businesstänk och marknadsföring. Jag tillbringar mina dagar med att programmera, det är inte så annorlunda ändå.”

Vad gör du om tio år?

”Om jag inte håller på med Natural Cycles skulle det vara intressant att forska om klimatförändringarna och analysera den datan. Det är så mycket politik kring ämnet, och jag vill se vad som faktiskt är sant. Det är en dröm.”